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Les Tyrannosauridés « lézards tyrans » étaient sans conteste les plus féroces prédateurs de l’Ouest Américain et d’Asie.
Ils sont apparus au Crétacé inférieur et font partie des derniers dinosaures qui ont vécu avant l’extinction de la fin du Crétacé.

Les Tyrannosauridés furent constitués en groupe distinct à partir de 1906, après la découverte d’un squelette complet de Tyrannosaurus Rex dans le Montana en 1902.

Cependant, la description d'Alioramus altai et de Raptorex kriegsteini en 2009 est celle de Tyrannosaures poids plume. Ces découvertes sont importantes car elles démontrent une divergence d'évolution chez les membres de cette famille.

Anatomie des Tyrannosauridés

Les Tyrannosaures sont sans doute les plus fascinants de tous les dinosaures. Concernant les espèces de grande taille, leurs têtes énormes étaient munies de dents aiguisées. Ils se tenaient sur des membres postérieurs en forme de piliers, de deux fois la taille d’un homme adulte.
Les Tyrannosauridés atteignirent des tailles phénoménales au Crétace supérieur.

Albertosaurus

Albertosaurus « lézard de l’Alberta » fait partie des petits tyrannosauridés avec ses 8 m de long. Il a la même morphologie que Tyrannosaurus Rex en plus petit. Il a vécu au Crétacé Supérieur en Amérique du Nord. Squelette d'Albertosaurus. ( Royal Tyrell Museum, Alberta). © dinosoria.com

Un Tyrannosaurus adulte dépassait la largeur d’un court de tennis.

Daspletosaurus

Daspletosaurus vivait en Amérique du Nord il y a 75 Ma. Il mesurait environ 9 m de long et possédait des membres antérieurs plus grands que les autres Tyrannosauridés. Illustration © dinosoria.com

Les très grosses pattes étaient terminées par trois doigts griffus et leurs petits membres antérieurs ne possédaient que deux petits doigts griffus. Le troisième doigt, propre aux théropodes, est atrophié chez les Tyrannosauridés et se résume à une petite esquille osseuse.
Cependant, l’arme principale de ces dinosaures était leurs effroyables mâchoires.

Tyrannosaure

1: Bras très petits et dernière phalange enveloppée d'une griffe cornée
2: Membres postérieurs très puissants. Les os des pattes indiquent une aptitude à la course
3: Paire de pubis en forme de bascule
4: Métatarsien médian rétréci vers le haut

Tyrannosaurus Rex

Crâne d'un Tyrannosaurus Rex. Les dents sont presque aussi larges que longues. © dinosoria.com

Le plus connu des Tyrannosauridés est bien sûr Tyrannosaurus Rex « roi des lézards tyrans » mais d’autres genres sont très représentatifs de la puissance de cette famille : Albertosaurus, Daspletosaurus ou Tarbosaurus.

Tarbosaurus

Tarbosaurus. © Maingeot (avec son aimable autorisation)

Comparés aux autres théropodes, les Tyrannosauridés avaient le crâne plus gros, les mâchoires plus puissantes, les dents plus grandes et les bras plus petits.

L'anatomie des Tyrannosauridés était celle de prédateurs:

  • Un corps massif
  • Un crâne long et un cou très musclé
  • Des orbites dirigées vers l'avant. Une vision binoculaire est très efficace pour traquer des proies
  • Une pression énorme et inégalée dans les mâchoires
  • Des dents épaisses pour broyer les os

Des tyrannosauridés de "petite taille"

Le portrait robot que vous venez de lire a été chamboulé avec la découverte Alioramus altai . Décrit en 2009, ce Tyrannosauridé est très différent de ses grands cousins. Il a été découvert en Mongolie, dans le désert de Gobi, au même endroit d'ailleurs que Tarbosaurus.

Mais contrairement à ce dernier, Alioramus n'était pas un géant. Sa longueur devait être d'environ 5 m. De plus, son crâne était beaucoup plus fragile. Ce dinosaure possède une caractéristique unique chez les Tyrannosauridés: huit petites cornes d’une dizaine de centimètres sur son museau.

Raptorex

Raptorex kriegsteini est encore plus petit puisqu'il mesurait 3 m de long. Ce jumeau miniature de Tyrannosaurus vivait en Asie au Crétacé inférieur

Pourquoi les Tyrannosaures avaient-ils des petits bras ?

L’interrogation la plus tenace concernant les tyrannosaures concerne la taille ridiculement petite des membres antérieurs.
Contrairement aux autres théropodes, les mains ne devaient pas servir à grand-chose pour désarticuler les proies.
D’autre part, elles n’atteignaient pas la bouche.

Tyrannosaurus Rex

Les membres antérieurs minuscules sont bien visibles sur ce squelette d'un Tyrannosaurus. By Jeff Kubina

Deux hypothèses semblent plausibles :

H.F Osborn, qui décrit pour la première fois le Tyrannosaurus Rex en 1905, pensait que ces membres pouvaient être utilisés comme des sortes de crochets pendant l’accouplement. Cela permettait au mâle de se cramponner à sa partenaire.

Barney Newman, lui, avança l’hypothèse que dans le cas où Tyrannosaurus se trouvait en position couchée, il lui fallait pouvoir se relever. Il lui fallait donc garder le thorax au sol pour que les pattes arrière puissent se dresser, sans qu’il pique du nez.

Répartition géographique des Tyrannosauridés

Si ces grands prédateurs n'ont pas colonisé l'ensemble de la planète, c'est à cause de la configuration géographique de l'époque.

Au Crétacé inférieur, l’Amérique du Nord et du Sud se sont séparées et, contrairement à aujourd'hui, aucun isthme ne les relie.

D'après les fossiles, les Tyrannosauridés ont fait leur apparition au Crétacé moyen. Ils n'ont donc pas pu migrer d'un hémisphère à un autre.
L’Asie et la partie ouest de l’Amérique du Nord étaient reliées.

En Asie, on a mis au jour les fossiles de plusieurs tyrannosauridés :

  • Alectrosaurus
  • Alioramus . Décrit en 2009
  • Tarbosaurus
  • Raptorex . Décrit en 2009
  • Zhuchengtyrannus. Crétacé supérieur. Chine 74 Ma environ. Décrit en 2011. Fossiles très fragmentaires. Taille estimée entre 10 et 12 m de long.

Tarbosaurus

Tarbosaurus « reptile angoissant » était un très gros Tyrannosauridé d’Asie. Il a été décrit pour la première fois en 1955.
Une quinzaine de squelettes ont été exhumés dans le désert de Gobi. Crâne gigantesque d'un Tarbosaurus. © dinosoria.com

En Amérique du Nord, plusieurs tyrannosauridés se sont succédé, certains ayant même partagé les mêmes régions :

  • Albertosaurus
  • Gorgosaurus
  • Daspletosaurus
  • Tyrannosaurus Rex
  • Bistahieversor. Décrit en 2010. Crétacé supérieur. 75 Ma environ. 9 m de long
  • Teratophoneus Décrit en 2011. Crétacé supérieur. 77 Ma environ. Environ 6 m de long
  • Lythronax. Décrit en 2013. 80 Ma. 8 m de long
  • Nanuqsaurus. Crétacé supérieur. 69 Ma environ. Fossiles fragmentaires mis au jour en Alaska. Décrit en 2014. Environ 6 m de long

Gorgosaurus

Gorgosaurus. © dinosoria.com

Il y a 75 Ma, Gorgosaurus et Daspletosaurus coexistaient mais on pense qu’ils s’étaient partagé les niches écologiques.
Dale Russel a émis l’hypothèse que Daspletosaurus s’attaquait aux cératopsiens gros et lourds tandis que Gorgosaurus, plus petit mais sans doute plus rapide, s’attaquait aux hadrosaures plus légers.

V.Battaglia (05.2004). M.à.J 07.2015