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Rat brun. Rat d’égout . Surmulot

Le rat brun (Rattus norvegicus) est également appelé surmulot ou rat d'égout.

Tous les hommes détestent et craignent le rat. A la seule vue de la queue de ce petit rongeur, la crainte des maladies et de la mort se réveille en nous.
En Europe, le locataire permanent de nos égouts est le surmulot ou rat brun (Rattus norvegicus). L’autre espèce très présente est le rat noir (Rattus rattus) . Qu’on le veuille ou non, le rat nous accompagne partout. C’est le plus bel exemple d’une adaptation parfaitement réussie.
Voici donc l’histoire de cet animal très intelligent et de la lutte incessante que nous menons pour nous en débarrasser.
Vous verrez que quand il s’agit du rat, la réalité dépasse largement la fiction et pourtant tout ce qui est dit est parfaitement vrai.

Portrait du Surmulot

Le surmulot est essentiellement nocturne. Très prudent, il se méfie de l’homme ; pris au piège, il se montre agressif et dangereux. Un mâle mesure jusqu’à 27 cm (tête et corps) et la queue peut atteindre une longueur de 20 cm.

La couleur de son pelage varie du gris-brun au noir, avec quelques nuances jaunâtres. Son pelage est très fourni avec des poils rudes souvent dressés en bataille. L'apparence du pelage est un peu graisseuse.

La queue du surmulot est annelée et couverte d’écailles. Très sensible au toucher, elle est actionnée par un tissu musculaire. Le rat s’en sert pour reconnaître les surfaces et les textures.

surmulot

Rattus norvegicus. Licence

Le surmulot dispose de nombreux et longs poils sur le pourtour du museau. Ces vibrisses lui sont très utiles dans ses déplacements nocturnes. Elles guident sa progression et l’informent des dangers et obstacles.

Sa denture est caractéristique des rongeurs. Deux longues incisives ornent chaque mâchoire. Biseautées et très coupantes, elles sont à croissance continue.

dentition rat noir

Denture d'un rat noir. By Irri Images . Licence (Irri.org)

Le rat brun a une prédilection pour l’eau. Il est originaire des régions tempérées septentrionales de l’Asie. Il s’est propagé grâce aux déplacements maritimes.

Ce rat est omnivore et consomme de préférence des fruits, des céréales et de la viande.

Surmulot: Nuisible ou utile ?

Concernant le surmulot, on sait qu’il est à même de colporter le bacille de la peste comme le rat noir d’ailleurs par l’intermédiaire de la puce qui le parasite. Le surmulot peut également véhiculer la leptospirose ou maladie de Veil qui est transmise par son urine ou la salmonellose.

Il est donc important de contrôler les populations de rats ainsi que leur état parasitaire. Il faut souligner que le surmulot fait office de charognard dans nos égouts et nos décharges.

Cependant si le rat a autrefois apporté la famine et la maladie, il a su également rendre service à l’homme.
Le rat comme la souris sont à la base de toutes les expérimentations biologiques. On peut dire sans exagérer qu’ils sont mêlés à toutes les grandes découvertes biomédicales.

Aujourd’hui, les programmes scientifiques dans des disciplines telles que l’immunologie ou la microbiologie ainsi que les recherches sur le cancer ou la tuberculose ne seraient pas envisageables sans le rat ou la souris.

Ainsi, d’un côté nous avons des animaux qui peuvent se révéler destructeurs pour nos récoltes ou propager de graves épidémies mais de l’autre des animaux indispensables aux progrès de la science.

Le Rat : une grande famille

Le rat est un mammifère qui appartient à l’ordre des rongeurs. On distingue trois sous-ordres :

  • Les sciuromorphes (Ecureuil et Castor essentiellement)
  • Les caviomorphes (Cobaye, Porc-épic et Ragondin notamment)
  • Les myomorphes dont font partie le rat et la souris

Ragondin

Le ragondin est parfaitement adapté à la vie semi-aquatique. Licence

Ces derniers sont répartis en deux groupes géographiques distincts :

  • Les Hespéromyinés qui incluent les diverses espèces présentes aux Amériques
  • Les Muridés qui incluent la plupart des espèces d’Europe, d’Asie, d’Afrique et d’Australie

Les rats et souris de l’Ancien Monde font partie de la famille des Muridae. Les hamsters, rats et souris du Nouveau Monde font partie de la famille des Cricetinae.

Il existe plus de 1 130 espèces.

Le surmulot est régulièrement mis en scène dans des films d’horreur dans lesquels nous voyons des hordes de rats envahir nos villes.

En fait, l’invasion a déjà eu lieu depuis longtemps. En effet, le rat a su exploiter le monde artificiel que nous avons créé.

Les capacités exceptionnelles du rat brun

Depuis toujours, l’homme mène un combat acharné pour exterminer ce rat. Comment cet animal a-t-il donc pu, non seulement survivre mais surtout prospérer au point que l’on compte plus de rats que d’hommes dans une ville.

La clé de cette réussite réside dans plusieurs facteurs. Tout d’abord, le rat d’égout est un athlète accompli.
Il peut faire un bond de près de 2 m, nager pendant 72 heures et courir le 100 m en moins de 10 secondes !

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Ce rat a su exploiter toutes les ressources de son nouvel environnement urbain. Les égouts, frais l’été et chauds l’hiver, constituent un refuge idéal.
Grâce à la proximité des humains, ces égouts sont régulièrement alimentés en déchets divers. Un rat mange tout : du savon, du carton, du cuir, du bois, des restes de nourriture ….

surmulot

Rat noir qui se régale des récoltes. Photo by CDC

Le rat n’est pas un monstre vorace, c’est simplement un rongeur. Les dents d’un rongeur poussent continuellement. Ils doivent donc ronger en permanence pour survivre.
Il ne faut pas oublier qu’avant de squatter nos villes, le surmulot comme tous ses cousins vivait à la campagne et se nourrissait de graines et de céréales.

Avec le modernisme, le rat a pris goût aux fils électriques et aux fils du téléphone. Cette détestable habitude a déjà provoqué la perte des archives informatiques d’une grande banque et a interrompu une chaîne de montage de voitures.

Surmulot

Le surmulot possède un formidable odorat. © dinosoria.com

Doté d’un formidable odorat, le surmulot possède également un sens du toucher très affûté qui pallie sa vue médiocre.

Rat d'égout: Une adaptabilité à toutes épreuves

Le surmulot est l’un des mammifères les plus adaptables au monde. Grâce à une alimentation diversifiée et à une résistance aux variations climatiques, il se reproduit et se défend contre tous ses prédateurs. Quand il envahit un territoire occupé par une autre espèce de rats, le surmulot prend toujours le dessus.

C’est un grimpeur remarquablement agile. Sa queue que nous trouvons si laide lui sert de balancier. Pour un surmulot, rien de plus facile que de faire l’équilibriste sur une corde à linge afin de franchir un vide et s’introduire là où il sait que des mets délicats l’attendent.

Surmulot ou rat brun

Rattus norvegicus "rat d'égout". By markfftang . Licence

De même, il nage dans les conduits des toilettes et entre dans les maisons par les tuyaux de plomberie. En clair, ne soyez pas étonné si une tête de rat se profile au-dessus de l’abattant de vos WC.

Vidéo rat

Le rat est un grand voyageur à la curiosité insatiable. Il nous ressemble d’ailleurs beaucoup sur ce point. Il s'est infiltré dans les cales des navires et a ainsi colonisé le monde et à l’occasion apporté la peste en Occident.

Rats

Les rats font des dégâts considérables sur les stocks alimentaires. © dinosoria.com

Mais, aujourd’hui, notre surmulot emploie des transports plus rapides. Ce sont des passagers aériens clandestins. Les compagnies aériennes doivent vérifier régulièrement leurs avions et en débarrasser ces passagers indésirables.
On a même retrouvé des rats qui dormaient tranquillement dans le cockpit d’un jet.

Il est vrai aussi que nous encourageons le rat dans ces grandes explorations. Une navette spatiale a déjà emporté six rats en orbite.

Fécondité contre pesticides

L’autre atout du rat est la fécondité de la femelle. Théoriquement, elle peut mettre au monde jusqu’à douze petits toutes les quatre semaines.
En pratique, elle en met au monde 24 en moyenne par an.
Cette fécondité galopante compense la faible espérance de vie du rat qui ne dépasse pas deux ans.

C’est une mère attentive qui prend grand soin de ses rejetons qui naissent nus et aveugles. A 14 jours, les jeunes ouvrent les yeux et commencent déjà à explorer leur environnement. Dès 7 semaines, ils sortent des égouts.

bébé surmulot

Bébé rat. By Funadium . Licence

Lorsqu’elle n’élève pas ses petits, la femelle délaisse son nid douillet où elle vit toute l’année pour en construire un plus grand. Dans les égouts, ce nid est aménagé dans le béton en utilisant toutes les ressources disponibles : végétaux, détritus, papiers froissés ….

Le surmulot a ses habitudes que les jeunes apprennent très vite. Un individu suit toujours le même chemin et sort toujours par les mêmes bouches d’égouts. Il connaît par cœur les passages et souterrains.

C’est un apprentissage important pour les jeunes. En effet, la nature tue plus de rats que l’homme. En cas de pluie continue, une inondation des égouts provoque une hécatombe. Le seul moyen pour le rat de s’en sortir est de se faufiler le plus rapidement possible vers la sortie la plus proche.

Vidéo Un rat sur une corde à linge

L’homme, face à cette invasion, emploie des pièges et des poisons. Autant dire que tous ces stratagèmes guerriers sont inefficaces.
Le rat développe rapidement une immunité contre les poisons et les survivants la transmettent à leur descendance.
Ils sont trop intelligents pour se laisser facilement tuer par des pièges classiques. De toute façon, pour un rat tué, il y en a 100 qui naissent.

Classification : Mammalia . Rodentia. Myomorpha . Muridae. Murinae. Rattus

V.Battaglia (04.2005). M.à.J 04.2006

Le Rat: Un rongeur trop intelligent pour l'homme . La Peste Noire

Références

Le rat, collection Marshall Cavendish 1994. Larousse des Animaux, éditions Larousse 2006. Animaux sauvages, Nov’Edit 2006

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