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Une grande voile de peau soutenue par de longues épines verticales (1,8 mètre) courait le long du dos de Spinosaurus aegyptiacus. Spinosaurus signifie d'ailleurs « Reptile à épines ».

Spinosaurus est considéré comme le plus grand des dinosaures carnivores ayant jamais existé.

Portrait de Spinosaurus

C'est en 1915, en Egypte, que les premiers fragments de ce dinosaure inconnu ont été mis au jour. Depuis, plusieurs découvertes ont permis aux paléontologues de tracer un portrait assez précis de Spinosaurus.

Le dos était hérissé d'épines longues de 2 m. La voile de Spinosaurus lui servait peut-être de régulateur thermique ce qui tendrait à démontrer que ce dinosaure était à sang-froid. Les squelettes de Spinosaurus qui ont été retrouvés sont incomplets. Les fossiles ont été découverts un peu partout au Sahara. Ils sont datés du Crétacé inférieur au Crétacé supérieur.

Spinosaurus

Illustration d'un Spinosaurus. © dinosoria.com

Il subsiste un doute quant à la datation de certains fragments qui sont peut-être du Jurassique supérieur. Spinosaurus était présent dans l'ensemble de l'Afrique du Nord: Maroc, Algérie, Tunisie, Niger, Egypte.

Spinosaurus vivait à une époque où cette partie du monde était encore recouverte d'une végétation luxuriante, il y a 95 millions d'années environ (Crétacé moyen). Un désert entourait une immense étendue de rivières et de marais.

C'est le dernier représentant connu de la famille des Spinosauridés et également le plus grand.

Spinosaurus

Spinosaurus. By Kabacchi

Même si l'on connaît peu de choses sur les Spinosauridés, on sait qu'ils étaient tous ( Irritator challengri, Siamosaurus suteethorni ou Cristatusaurus lapparenti) des dinosaures carnivores dont le long museau ressemble à celui du crocodile.

En 2005, une mâchoire a été découverte au Maroc. Leurs dents étaient coniques et pointues. Elles leur servaient sans doute à saisir des poissons bien que les dernières découvertes sur un Baryonyx qui appartient à la même famille nous incitent à revoir ce jugement.

Spinosaurus

Spinosaurus possédait un long museau aplati. By Kabacchi

Le Spinosaure était en effet un pêcheur, mais probablement aussi un charognard et pourquoi pas un prédateur tout simplement.

Une étude sur deux fragments de squelettes de Spinosaurus a été publiée dans le magazine « Journal of Vertebrate Paleontology » en 2006. Elle a été réalisée par Cristiano Dal Sasso du Musée d’Histoire naturelle de Milan.

Dent de Spinosaurus

Dent de Spinosaurus. By amy.gizienski

Cette étude révèle que Spinosaurus est, à ce jour, le plus grand dinosaure carnivore à avoir foulé le sol de la Terre.

Les chercheurs ont étudié les fossiles conservés à l’Université de Chicago. Après avoir mesuré les fragments, ils ont estimé que le museau de 99 cm de long provenait d’un crâne dont ils estiment la taille à 1,75 m de long.

Spinosaurus

Reconstitution Spinosaurus (Digital image)

En faisant des comparatifs avec d’autres squelettes de spinosaures, l’équipe a calculé que ce spécimen mesurait 17 m de long pour un poids de 7 à 9 tonnes.

Le célèbre fossile de Tyrannosaurus Rex, baptisé Sue, que l’on peut admirer au Musée d’Histoire naturelle de Chicago, ne mesure que 12,8 m de long pour un poids de 6,4 tonnes.

La reconstitution partielle d’un Giganotosaurus, à partir de fossiles mis au jour, aboutit à un animal de 13,7 m de long.

Spinosaurus détiendrait donc le record de longueur et de poids de tous les dinosaures carnivores connus.

Machoires d'un Spinosaurus

En 2008, le crâne d'un Spinosaurus a été scanné. Son museau présente des orifices comme c'est le cas chez les crocodiles. Peut-être que ces orifices contenaient des capteurs sensibles aux variations de pression.

En 2010, des analyses de ses os et de ses dents ont révélé des résidus chimiques laissant à penser qu'à la différence des autres dinosaures terrestres, Spinosaurus était semi-aquatique.

Spinosaurus : le plus grand des dinosaures carnivores ?

Une controverse sur les dimensions de Spinosaurus pourrait bien débuter suite aux dernières révélations d'une équipe de scientifiques.

Jusqu'à présent, on pensait que ce dinosaure était d'une taille à peu près équivalente à celle de Tyrannosaurus Rex.

Jack Horner, célèbre paléontologue, pense que le Spinosaurus est mieux bâti que le Tyrannosaurus pour la course. On peut estimer sa vitesse à 40 km/h. Le plus gros crâne retrouvé faisait 2,5 m de long. Indéniablement, ce théropode a été un des plus grands prédateurs du crétacé.

Spinosaurus

Crâne de Spinosaurus. © dinosoria.com

Les Spinosauridés constituent un groupe de théropodes munis d'épines neurales (apophyses dorsales des vertèbres) très hautes. Cette famille fut créée d'après les restes de Spinosaurus qui proviennent du Crétacé inférieur du Niger et d'Egypte.

Le matériel original est encore une fois incomplet. Toutefois, il témoigne de l'existence d'un théropode de 15 à 17 m de long.

Spinosaurus

Spinosaurus. © Maingeot (avec son aimable autorisation)

Si on part du principe que la voile osseuse augmentait le poids de Spinosaurus et que sa taille était d'environ 15 m de long, on peut alors estimer son poids à environ 7 tonnes, soit un poids équivalent à Tyrannosaurus Rex.

On peut admirer quelques-uns des rares ossements de Spinosaurus dans les collections du Musée canadien de la nature.
Ces ossements ont permis à Dale Russell, expert en dinosaures du Musée, d'identifier une nouvelle espèce, Spinosaurus maroccanus.

Spinosaurus

Illustration Steveoc 86 . Free Art Licence

Le Musée canadien de la Nature possède également des ossements d'un coelacanthe long de trois mètres et d'un grand poisson ressemblant à une orphie, trouvés dans les mêmes dépôts fossiles que les ossements de Spinosaurus. Ces dépôts fossiles datent de plus de 95 millions d'années.

Spinosaurus : amateur de reptiles volants

Jusqu’à présent, on pensait que Spinosaurus se régalait de poissons. Mais, ce théropode appréciait apparemment les reptiles volants.
C’est du moins ce que révèle la découverte d’une dent de spinosaurus qui est restée coincée dans les vertèbres cervicales d’un ptérosaure.

Dent de Spinosaurus

Dent de Spinosaurus de 10,16 cm . (Musée canadien de la nature)

Ce ptérosaure a été daté du début du Crétacé (environ 135 millions d’années) et retrouvé dans le nord-est du Brésil.

Éric Buffetaut, du CNRS, a décrit cette découverte dans la revue Nature en 2004 :

« Jusqu’à présent on estimait que le spinosaure se nourrissait essentiellement de poissons. Des restes de dents et d’écailles de poisson ont été retrouvés dans la cage thoracique d’un spécimen de spinosaure, le Baryonyx. Son crâne très allongé et son profil aplati rappellent ceux du crocodile. On imaginait donc bien le théropode attrapant un poisson dans l’eau avec ses griffes et le dévorant avec ses longues mâchoires. »

Baryonyx

Baryonyx. © dinosoria.com

Mais le spinosaurus était aussi un charognard. Le ptérosaure dans lequel ce théropode a planté ses dents était vraisemblablement mort, selon Buffetaut et ses collègues. Cependant le prédateur n’a pas pu l’avaler, car l’articulation des vertèbres était toujours en place et les chercheurs n’ont trouvé aucune trace de sucs gastriques. Les vertèbres du ptérosaure étaient suffisamment dures pour que le redoutable Spinosaurus s’y casse les dents.

Classification : Saurischia Theropoda Tetanurae Spinosauroidae Spinosauridae

V.Battaglia (12.2003) M.à.J 11.2010

 

Références principales

Philip J. Currie . Encyclopedia of Dinosaurs. Academic Press 1997
La grande encyclopédie des dinosaures, David Norman, éditions Gallimard 1991
Paul Barrett. Encyclopédie des dinosaures. Casterman 2006
Journal of Vertebrate Paleontology, vol 14, p 888