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Le secret des runes

Les runes, forme primitive d’alphabet, étaient gravées dans le bois, la pierre ou les métaux. Les Vikings pensaient que l’alphabet runique recélait des pouvoirs magiques.
Les origines des runes demeurent un mystère. Cependant, nous savons que d’autres peuples germaniques les utilisaient, bien avant l’ère viking.
Les runes se composent de droites qui sont plus faciles à graver que les courbes. On n'utilisait pas les runes pour écrire de longs documents.
Malgré tout, la plus longue inscription connue comporte 700 symboles.
Les historiens actuels donnent à l’alphabet runique le nom de futhark.

Utilisation des runes

Rune provient de l’ancien scandinave « rûnar » qui signifie « écriture secrète ».  Les runes ont été utilisées par les peuples germaniques du nord de l’Europe (Grande-Bretagne, Scandinavie, Suède, Islande) entre le IIIe s. et le XVIIe s.

Ces lignes simples étaient faciles à graver. Même sans papier, ni plume, il était possible de tailler une phrase runique dans le bois.

Runes

Runes datées du XIIe siècle. By Mararie. (CC BY-SA 3.0)

La plupart des 4000 inscriptions qui nous sont parvenues sont cependant marquées dans la pierre, l’os ou le métal.
Il s’agit souvent de pierres tombales, portant le nom du défunt. D’autres inscriptions runiques servaient de bornes ou indiquaient le nom du propriétaire d’un coffre ou d’une arme.

A Rok, dans une province suédoise, on a découvert une pierre dressée par un père à la mémoire de son fils défunt. Elle comporte plus de 700 symboles ce qui en fait la plus longue inscription connue.

Runes de plus de 700 symboles

Inscriptions de plus de 700 symboles. By Mararie. (CC BY-SA 3.0)

Les runes servaient également à tenir les comptes dans le commerce.

Avec l’avènement du christianisme, de nombreux artefacts ont été détruits. Il ne nous sera peut-être donc jamais possible de connaître la véritable origine des runes.

L’origine des runes

Officiellement, les runes ne sont apparues qu’en l’an 1. Cependant, il est certain que cette écriture est beaucoup plus ancienne.
En effet, l’écriture dite d'Hallristinger, l’ancêtre du futhark, date de la fin de la préhistoire.

Runes sur un vase

Runes sur un vase viking. By Mararie. (CC BY-SA 3.0)

Plusieurs théories ont été émises sur l’origine de cette écriture mais, à ce jour, elle reste un mystère.
Elle pourrait être constituée d’un mélange d’alphabets.

Les pouvoirs magiques des runes

Les Vikings prêtaient aux runes des pouvoirs magiques. On jetait des sorts en les gravant et on les portait sur des amulettes pour se protéger.

Ils expliquaient l’origine des runes par les mythes. D’après la légende, ce fut Odin lui-même qui apprit le premier l’écriture, au terme d’une épouvantable épreuve.
Cette épreuve peut-être d’ailleurs assimilée à la crucifixion du Christ.

Rune ssur une pierre

Les vikings prêtaient aux runes des pouvoirs magiques. By Access.denied . (CC BY-SA 3.0)

Pour découvrir le secret des runes, Odin se pendit à Yggdrasil, le grand arbre qui reliait les trois mondes de l’univers viking, et se perça le flanc de son épieu.
Ce mythe n’est indiqué que dans une seule source, un poème intitulé Hávámal « Les Paroles du Très Haut », mentionné par l’Edda Poétique :

Je me souviens d’avoir passé/Neuf nuits entières/Pendu à l’arbre battu par les vents/
Percé par l’épieu/Livré à Odin/Livré à moi-même/
Sur cet arbre/Dont personne/Ne connaît les racines/
Sans recevoir de pain/Ni boire à la corne/Je scrutais les profondeurs/
Je saisis les runes/En hurlant je les saisis/Puis je retombais.

Ce texte assez énigmatique semblerait indiquer que les runes provenaient du royaume de Hel, Reine de la Mort dans le Niflheim.

Runes sur une pierre

Runes sur une pierre datée de la période viking. By Mararie. (CC BY-SA 3.0)

Par les runes, Odin obtint le don de sagesse occulte.

Le chiffre 9 avait des vertus particulières. Odin se suspendit 9 nuits pour apprendre 9 sortilèges. Ce chiffre apparaît dans tous les mythes nordiques sans que nous sachions pourquoi.
Une grande fête de 9 jours se tenait tous les 9 ans à Uppsala en Suède, au cours desquels on sacrifiait 9 individus de chaque race d’êtres vivants, y compris un être humain.

Runes

Inscription runique découverte en Suède. By Access.denied . (CC BY-SA 3.0)

Bien que nous ayons peu de témoignages, les runes jouaient un rôle important dans les divinations et les sacrifices rituels, pour lesquels elles devaient être rougies de sang.

Des runes ont été retrouvées sur des amulettes. Certaines portent des messages pour accroître leur pouvoir magique.
Un cercle de pierre de Björketorp en Suède présente une inscription qui parle de « runes de pouvoir » et invoque une malédiction sur quiconque détruirait les mégalithes.

Runes

Runes (U 135). By Mararie. (CC BY-SA 3.0)

Dans les mythes islandais, les runes favorisent l’accouchement, apportent santé ou maladie, donnent la victoire aux guerriers, provoquent des tempêtes ou les calment.

Il y a une concordance entre la sorcellerie telle qu’elle était pratiquée au Moyen Age et certaines légendes germaniques.
On pouvait par exemple jeter un sort maléfique ou bénéfique en gravant des runes sur un os, un morceau de bois ou de métal.

Runes

Gros plan sur des runes. By Mararie. (CC BY-SA 3.0)

A Arhus, au Danemark, on a découvert une pierre runique ornée  d’un masque cornu à l’aspect plutôt démoniaque.
L’inscription indique qu’elle a été érigée par un forgeron en l’honneur d’un certain Troels, qui lui a donné « l’or et le salut ».

Le futhark

C’est le nom attribué à l’alphabet runique d’après les sons attribués à ses six premiers caractères :f,u,th,a,r,k.
Il existait plusieurs versions différentes de cet alphabet. L'alphabet original des runes nordiques comporte 24 lettres qui représentent les 24 constellations visibles des anciens Scandinaves.
Celle des Scandinaves est la plus courte avec 16 caractères.

Futhark

Futhark scandinave à 16 caractères

Comme pour les hiéroglyphes égyptiens, chaque signe représentait un son et symbolisait  en même temps un objet ou une notion abstraite.

Par exemple, la première rune de l’alphabet correspondait à la lettre « f » mais aussi au mot « bétail » ou « richesse ».

Runes

Le nombre limité de runes posait des problèmes car certains sons n’étaient pas représentés ou étaient dédoublés. Par exemple, il n’existait pas de rune propre à « d », « g » ou « p ».
On utilisait « t », »k » ou »b ».
Certaines inscriptions sont donc difficiles à traduire à cause de ces ambiguïtés.

Runes

L'origine des runes reste mystérieuse. By Mararie. (CC BY-SA 3.0)

Tiwaz (lettre t ) pouvait signifier la flèche, la fidélité ou se référer au dieu de la Guerre Ziu. 
Kaunan (lettre k) pouvait signifier  la torche ou le bateau.

Il y a donc une marge d’erreur dans les traductions qui ont été effectuées.

V. Battaglia (17.02.2009)

La mythologie nordique . Les Vikings

Références

Gwyn Jones; A History of the Vikings. Oxford University Press 2001
John Lindow; Norse Mythology: A Guide to Gods, Heroes, Rituals, and Beliefs. Oxford University Press 2002
Else Roesdahl; The Vikings. Penguin 1999

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