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Raptorex

2009 est décidemment une année prolifique en découvertes paléontologiques. Les Tyrannosaures sont à l’honneur avec deux découvertes importantes sur leur évolution : Raptorex kriegsteini   et Alioramus altai.
Ces deux dinosaures, membres de la famille des Tyrannosauridés, se distinguent par leur petite taille.
Tous les deux ont été découverts en Asie mais ils ne vivaient pas à la même période du Crétacé.

 

 

Portrait de Raptorex

Raptorex signifie « Voleur roi » par analogie avec le « Tyran roi «  c’est-à-dire Tyrannosaurus Rex.

Le nom de l’espèce est un hommage à Roman Kriegstein, un survivant de l’holocauste, dont le fils a fait don du squelette à l’Université de Chicago pour être étudié. Le fossile retournera d’ailleurs en Mongolie car il y avait été exhumé illégalement.

Notre petit Tyrannosaure mesure 3 m de long, 2,5 m de haut et pèse 70 kg. Malgré ses petites proportions, c’est une copie presque conforme du Tyrannosaurus Rex qui lui, mesurait 13 m de long pour environ 7 tonnes.

Raptorex

Comparatif entre un crâne de Raptorex et un crâne de Tyrannosaurus (Photo Tyrannosaurus By Ryan Somma)

Raptorex vivait au Crétacé inférieur, il y a environ 125 millions d’années. Son grand cousin ne dominera l’écosystème d’Amérique du Nord que 60 millions d’années plus tard. En Asie, à la même période, le jumeau de Tyrannosaurus, Tarbosaurus, a lui aussi joué la carte du gigantisme avec ses 10 m de long.

Raptorex a été décrit en 2009 par Paul Sereno et ses collègues.

Ce théropode présente la même morphologie que les grands Tyrannosaures du Crétacé supérieur. Il possède 2 longues jambes adaptées à une course rapide.
Les petits bras sont une version miniature de ses grands cousins. Lui aussi possède deux doigts équipés de griffes bien aiguisées.

Raptorex

Paul Sereno montre une patte de Raptorex et une patte de Tyrannosaurus

Le crâne  est solide et assez grand par rapport au reste du corps. Les mâchoires sont équipées de dents fines et tranchantes.

Au Crétacé inférieur, la Mongolie était recouverte de forêts. On ne sait pas si Raptorex chassait ses proies seul ou en bande.

Classification : Saurischia Theropoda Tyrannosauria Tyrannosauridae

Evolution des Tyrannosaures

Avec les dernières découvertes de petits Tyrannosauridés, nous sommes obligés de modifier notre vision sur l’évolution des membres de cette famille.

Il est évident qu’ils n’ont pas commencé « petits » pour évoluer vers le gigantisme. Il semblerait en fait que leur évolution soit bien plus complexe.

Certes, Raptorex a vécu bien avant ses grands cousins comme Tarbosaurus ou Tyrannosaurus. Mais, ce n’est pas le cas d’Alioramus altai, qui a coexisté avec Tarbosaurus et ne mesurait qu’environ 5 m de long.

Dilong paradoxus, décrit en 2004, ne mesurait qu’1,50 m de long et vivait au Crétacé inférieur en Asie.

On constate des différences morphologiques entre ces différents dinosaures. On peut dire que Raptorex est un jumeau miniature de Tarbosaurus et Tyrannosaurus.
Rien ne différencie vraiment ces trois espèces à part leur taille respective.

Tyrannosaurus et Alioramus

Tyrannosaurus en haut et Alioramus en Bas (Photo Tyrannosaurus By Rich Anderson)

Par contre, Alioramus arbore sur son museau huit petites cornes d’une dizaine de centimètres. C’est le seul Tyrannosauridé, exhumé à ce jour, qui présente cet ornement dont on ne connaît d’ailleurs pas l’usage.
A part cette distinction, Alioramus possède comme ses grands cousins des petits bras équipés de deux doigts.
Les pattes postérieures sont équipées de trois doigts.

Dilong paradoxus a bien la morphologie des Tyrannosaures mais possède de solides membres antérieurs armés de trois doigts griffus et non deux.
De plus, des protoplumes recouvraient son corps.

Actuellement, au vu des découvertes, nous avons donc au Crétacé inférieur Dilong paradoxus et Raptorex qui vivaient tous les deux en Asie et possédaient tous les deux une petite taille.

Au Crétacé supérieur, Tyrannosaurus, Albertosaurus,  Appalachiosaurus et Daspletosaurus occupaient le haut de la chaîne alimentaire en Amérique du Nord.
Leur pendant était Tarbosaurus, en Asie. Ce sont tous des Tyrannosauridés de grande taille. Mais, Alioramus vient jouer les trouble-fête avec ses 5 m de long et ses petites cornes car lui aussi vivait au Crétacé supérieur.

Dilong et Tarbosaurus

Reconstitution de Dilong paradoxus en haut et celle de Tarbosaurus en bas. Dessin © Maingeot

Combien de Tyrannosaures ont-ils foulé le sol de notre planète ? Officiellement, ils sont apparus au Crétacé inférieur et les fossiles n’ont été exhumés que sur deux continents.

Cependant, il y a fort à parier que bien d’autres espèces étaient présentes. Après tout, comme l’a si justement dit F. Cordey, chercheur à l’Université Lyon-I : « 500 000 espèces de fossiles sont connues à ce jour, et seulement 0,0002 % des espèces ayant vécu depuis le Cambrien ont été découvertes sous la forme de fossiles ».

La fossilisation est en effet un processus complexe et rare. Malheureusement, la plupart des espèces nous resteront inconnues à jamais.

V. Battaglia (10.2009)

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