Archosaure

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Avant que la grande extinction permienne n'anéantisse 95 % de la vie sur la planète, les Archosaures (anciens lézards) régnaient sur la Terre.

Postosuchus fut le dernier géant de ce type à apparaître à la fin du Trias, bien que ses descendants, comme le crocodile moderne, continuent leur évolution.

Portrait du Postosuchus

 

La posture droite du Postosuchus "crocodile qui court" faisait de lui un coureur efficace, lui donnant l'avantage sur des prédateurs à la démarche plus rampante. Avec ses 6 m de long et sa petite tonne, c'était le roi des carnivores du Trias.

Il était assez puissant pour attraper les plus gros reptiles. Sa proie favorite était sans doute Placerias, un herbivore massif, très commun à cette époque.

Postosuchus

Postosuchus kirkpatricki. © dinosoria.com

Cet imposant archosaure préférait se tenir en embuscade pour chasser plutôt que de dépenser son énergie à courir après ses proies. Il devait donc contrôler un vaste territoire afin de trouver suffisamment de nourriture.

Vidéo : Un Postosuchus blessé devient la proie de Coelophysis

Certains paléontologues pensent qu'il pouvait courir sur ses deux membres postérieurs qui sont plus longs comme le fera Allosaurus au Jurassique.

Les Archosaures

A la fin du paléozoïque, il y a 255 millions d'années, apparaît un groupe de reptiles nommé Archosaures, ce qui signifie "reptiles souverains". Au début du mésozoïque, ces archosaures évoluent en trois grandes lignées: les crocodiliens, les ptérosaures (reptiles volants) et les dinosaures.
Au moment où apparaissent les Archosaures, le monde est dominé par les reptiles mammaliens (ou thérapsides).

Postosuchus

Postosuchus. By Dallas Krentzel

Mais à peine viennent-ils d'apparaître qu'une extinction de masse sonne le glas du paléozoïque. Débute alors le mésozoïque. Dès le Trias inférieur, des archosaures survivants, tel Proterosuchus, vont envahir les niches écologiques laissées vacantes. Les archosaures vont se diversifier tels Vjushkovia (5 m de long), Euparkeria (un petit carnivore de 50 cm de long), Erythrosuchus ( 500 kg et une tête mesurant 1 mètre) ou encore Tecinosuchus (3 m de long).

Le plus grand des archosaures connu est sans aucun doute Saurosuchus. Pouvant peser jusqu'à 2 tonnes, sa tête mesurait presqu'un mètre. Bien que n'étant pas un dinosaure, Saurosuchus présente certaines ressemblances frappantes avec les Tyrannosaures.

Des inversions de suprematie mystérieuses

Le règne des archosaures a duré quelques millions d'années. Au début du Trias, la vie animale émargea du contrecoup de l'extinction de masse du permien. Avant que le Trias ne touche à sa fin, le premier dinosaure avait fait son apparition.

Les premiers archosaures apparurent juste avant le début du Trias; ils descendaient d'animaux au corps long qui ressemblaient à des crocodiles. A la fin du Trias, ils se diversifièrent. La plupart étaient des prédateurs. Les premiers dinosaures ont donc côtoyé les archosaures.

Plusieurs inversions de prédominance se sont déroulées au Trias. Au tout début de cette période, les reptiles mammaliens prédominaient. Les archosaures étaient prédominants à la fin du Trias. A leur tour, ils furent remplacés par les dinosaures qui allaient dominer le monde pendant 140 millions d'années pour laisser la place aux mammifères.

De nombreuses controverses existent quant à l'expansion des dinosaures au Trias. Les premiers comme Eoraptor étaient pourtant petits (1 m de long) en comparaison avec le Saurosuchus et ses 7 m de long. Plusieurs théories ont été avancées: La posture (bipède) des dinosaures leur aurait donné l'avantage; le climat chaud et humide du Trias aurait favorisé l'émergence des dinosaures.

Peut-être que les dinosaures comme les mammifères à la fin du Crétacé ont-ils été tout simplement opportunistes. Les vagues d'extinction de la fin de cette période ont touché de nombreux groupes (reptiles mammaliens, rynchosaures, certains archosaures). Les dinosaures ont pu donc tout simplement occuper les niches écologiques ainsi libérées.

Classification: Animalia. Chordata. Archosauria. Pseudosuchia. Rauisuchidae. Postosuchus

V.Battaglia (11.2003). M.à.J 11.2010

 

Références

Stephen Jay Gould. Le livre de la vie. Seuil 1993
Archosauria. Books LLC 2010