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Panthère . Léopard

La panthère fait partie de la sous-famille des Pantherinae qui réunit les félins les plus fascinants dont le jaguar, le lion et le tigre. Appelée aussi léopard, la panthère qui est un terme générique regroupe plusieurs espèces et sous-espèces qui portent les noms des zones où elles habitent.

Robe et taille varient selon les espèces et sous-espèces. Son manteau tacheté permet à la panthère de se camoufler facilement. Les motifs du pelage de chaque léopard sont uniques, ce qui permet de les identifier facilement. La panthère d'Afrique est la panthère la plus répandue dans le monde.
Mais, on trouve en Asie des panthères moins connues, mais tout aussi superbes.

Les panthères ou léopards sont classés dans trois genres : Genre Panthera (Panthère d'Afrique et panthère de Chine notamment); Genre Neofelis (Léopard tacheté); Genre Uncia (Léopard des neiges).

Depuis 2007, le léopard tacheté de Bornéo est reconnu comme une espèce à part entière (Neofelis diardi).

Les Félins

La panthère fait partie de la grande famille des Félidae. Les Félidés sont apparus il y a environ 40 millions d'années.

Les Félins comprennent 3 sous-familles :

  • Les Panthérinés (grands félins : tigre, lion, léopard et jaguar)
  • Les Félinés (petits félins : chats, puma, lynx et ocelot)
  • Les Acinonynchinés (guépard)

La principale différence entre grands et petits félins réside dans la souplesse du larynx, qui permet aux grands félins de rugir.

Feulement d'un léopard

Le guépard se distingue par ses griffes non rétractiles et sa vitesse exceptionnelle.

L’origine des Panthérinés est difficile à déterminer avec précision. Les plus anciens restes fossilisés datent de 2,5 millions d’années.
Les Panthérinés du Pléistocène ont pu s’adapter aux âges glaciaires et évoluer jusqu’à nos jours.

Proailurus lemanensis

Proailurus lemanensis, un membre des Félinés, découvert en France, vivait il y a environ 30 millions d'années

Cependant, le véritable essor des Félidés a commencé il y a 10 Millions d’années. Leur importante diversification a abouti aux 36 espèces actuelles.

Parmi les ancêtres des Félidés, on connaît surtout le célèbre tigre à dents de sabre. Il a disparu il y a environ 10 000 ans.

L’habitat varié de la panthère

Le léopard est le grand félin le plus répandu. Il a su conquérir forêts, savanes et montagnes grâce à ses qualités d’adaptation exceptionnelles.
Certains zoologues situent l’origine du léopard dans les grandes forêts tropicales, zone à partir de laquelle ils auraient colonisé la savane.

Panthere d'Afrique

Panthère d'Afrique. © dinosoria.com

L’aire de répartition des léopards couvre tout le continent africain au sud du Sahara et le sud de l’Asie, l’île de Java, de Bornéo et le Sri Lanka.

Le léopard des neiges vit dans les massifs montagneux d'Asie. Quant à la panthère longibande, on la trouve dans les forêts équatoriales de l’Inde et de l’Asie du Sud-Est.

Leopard des neiges

Léopard des neiges. © dinosoria.com

D’autres populations sont éparpillées en Afrique du Nord, au Moyen-Orient et en Asie septentrionale.
Les panthères ont su s’adapter à tous les climats, du plus sec au plus froid.

Léopard : Petit mangeur et petit buveur

Le léopard s’attaque à un éventail de proies beaucoup plus large que les autres grands félins. Solitaire, la panthère peut se contenter de petits gibiers. Si elle parvient à tuer une grosse proie, elle sait la mettre hors de portée des charognards.
Grimpeuse confirmée, elle n’a aucun mal à la tracter en haut d’un arbre et pourra tranquillement se rassasier pendant plusieurs jours avec son butin.

Le léopard se contente d’une « faible » quantité de gibier, environ une tonne par an.

Panthere qui mange

La panthère tracte sa proie dans un arbre pour la déguster tranquillement. © dinosoria.com

Dans les zones arides, il parvient à se désaltérer en buvant le sang de ses proies et en mangeant une sorte de melon, appelé « tsama » qui contient une grande quantité d’eau.

Le léopard a peu d’ennemis à part le lion et le babouin. En effet, les babouins évoluent en groupe et s’attaquent aux petits aussi bien qu’aux adultes. La hyène peut aussi représenter un danger, mais elle essaye surtout de ravir la proie fraîchement tuée.

Le léopard: un solitaire

Contrairement aux lions qui vivent en communauté, les léopards aiment la solitude. Quand de nombreux léopards vivent sur un même territoire, ils le fractionnent selon des règles précises.

Panthere

La panthère est solitaire. © dinosoria.com

Chaque léopard occupe un territoire déterminé qu’il défend contre toute intrusion. Mais, les mâles règnent sur des domaines plus vastes qui couvrent souvent ceux de plusieurs femelles.

Un territoire peut couvrir jusqu’à 100 km² et chaque léopard y occupe un domaine de 25 km² en moyenne.
Chaque propriétaire urine et griffe les troncs d’arbres pour y laisser sa marque.

Il est rare qu’il y ait des violations de domicile, mais si c’est le cas, des combats mortels peuvent se dérouler surtout entre deux mâles.

La reproduction des panthères et l'apprentissage de la chasse

La période de reproduction est le seul moment où les panthères vivent en couple. Ce couple reste uni jusqu’à la naissance des petits soit environ 3 mois.

Quand un mâle courtise une femelle, il frotte son museau contre le sien et lui donne un coup de patte en guise de caresse. Une fois ces présentations effectuées, le mâle attrape la femelle par la peau du cou afin de s'accoupler.
Ils chassent et préparent une tanière ensemble.

Bébé panthère

Bébé panthère. © dinosoria.com

La femelle met au monde 2 à 3 petits en moyenne qui ne pèsent pas plus de 500 grammes. À la naissance, le mâle retourne vivre sur son territoire.
Pendant la première semaine, les petits sont aveugles et ils resteront près de leur mère pendant plusieurs mois. Leurs premières chasses s’effectuent sous le contrôle maternel. À trois mois environ, les petits sont sevrés.

Bebe leopard

Le bébé léopard est sevré à 3 mois. By Mister-E

Vers un an environ, les jeunes partent à la recherche d’un territoire vierge.

En liberté, l'espérance de vie est en moyenne de 8 ans alors qu'elle atteint 22 ans en captivité.

Léopard : mangeur d’hommes

Les léopards évitent généralement les hommes. En revanche, si les proies viennent à manquer, ils peuvent changer d’attitude.
Ainsi, en Afrique comme en Asie, certains léopards se sont spécialisés dans la chasse à l’homme.

Panthere d'Afrique

Certains léopards âgés ou blessés peuvent devenir anthropophages. © dinosoria.com

En Inde, un vieux léopard édenté dévora entre 1918 et 1926, près de 200 personnes. Record absolu !
Les zoologistes ont remarqué que les fauves anthropophages étaient souvent âgés ou blessés par balle. Ils sont donc incapables de chasser des proies rapides. De ce fait, ils se rabattent sur des proies faciles comme les femmes ou les enfants.

Protection de la panthère

Autrefois, présente dans toute l’Afrique et jusqu’en Asie Mineure, la panthère est aujourd’hui partout menacée.
Depuis 1971, l’union internationale des fourreurs a décidé de ne plus accepter les peaux de panthères. Malheureusement, le braconnage continue. Tant que les paysans gagneront des sommes considérables en vendant une peau de léopard, le marché noir restera florissant.

De plus, le pire ennemi de la panthère est l’expansion de l’homme et la réduction de son habitat qui la condamne à moyen terme.

Le sort de la panthère longibande et du léopard des neiges est particulièrement préoccupant. Seules des mesures de protections draconiennes de leurs habitats naturels, accompagnées de programmes de réimplantation pourraient sauver ces espèces.

V.Battaglia (01.2004) M.à.J. 10.2009

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