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Nuralagus rex

C'est sur l'île de Minorque, une île des Baléares (Espagne), que vivait un lapin géant baptisé Nuralagus rex.
Cette espèce préhistorique de l’ordre des Lagomorphes (Lagomorpha) pesait 12 kilos en moyenne soit environ six fois le poids d'un lapin de garenne.

Les fossiles ont été découverts par une équipe de l'Institut de paléontologie de Barcelone, conduite par Josep Quintana.
Certains squelettes sont vraiment énormes et appartenaient à des individus dont le poids devait avoisiner les 20 kg.

Nuralagus rex a vécu sur son île en toute tranquillité, sans le moindre prédateur, jusqu'au milieu du pliocène. Il a disparu il y a 3 à 5 millions d'années.

C'est le plus grand lapin connu sur plus de 40 millions d'années d'évolution.

D'après l'étude des fossiles, ce lapin était très habile pour creuser le sol. Par contre, sa colonne vertébrale courte, droite et rigide, montre qu'il n'était pas adapté pour les sauts.

Il possédait de petits yeux et également, contrairement aux lapins actuels, de petites oreilles.

Nuralagus rex

( Nuralagus rex by Nobu Tamura) . Comparaison avec un lapin de Garenne . © dinosoria.com

Cette morphologie particulière est certainement liée au fait que, faute de prédateurs, ce lapin pouvait se permettre d'être sédentaire et diurne.
Nos lapins actuels possèdent un champ visuel élargi qui leur permet de détecter les prédateurs et ainsi de prendre rapidement la fuite.
Ils sont surtout actifs au crépuscule et restent, à l'abri, dans leur terrier la journée.

Une question reste donc pour le moment sans réponse. Pourquoi Nuralagus rex a-t-il disparu ?

Classification : Animalia. Chordata. Mammalia. Lagomorpha. Leporidae. Nuralagus

V. Battaglia (08.06.2012)

Références

Journal of Vertebrate Paleontology. Nuralagus rex, gen. et sp. nov., an endemic insular giant rabbit from the Neogene of Minorca

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