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Mosasaurus tient une place unique dans l'étude de la vie préhistorique. Quand on découvrit le premier crâne (Mosasaurus hoffmani) en 1776, on pensa qu'il appartenait à un animal inconnu, peut-être un crocodile ou une baleine, encore vivant quelque part sur la Terre.
Mais les décennies passèrent sans aucun signe de Mosasaurus. Les scientifiques se heurtèrent alors à un problème inédit: la vie animale dans le passé comprenait-elle des espèces aujourd'hui disparues ?

La créature à l'origine de cette interrogation est l'un des prédateurs marins les plus dangereux du crétacé supérieur. Mosasaurus "Reptile de la Meuse" est en effet l'espèce qui a donné son nom à la famille des Mosasauridae.

Les Mosasaures (Mosasauriens) ne sont pas des reptiles marins comme les autres. Ils sont apparentés aux Varans actuels. Apparus au crétacé supérieur, ils ont dominé les mers avant de s'éteindre à la fin de cette période.

Dent Mosasaurus

Dent fossilisée d'un Mosasaurus de 2 cm. © dinosoria.com

Mesurant environ 15 m de long, Mosasaurus possède une queue aplatie verticalement, ce qui, avec sa tête en forme de coin, le fait ressembler à un croisement de poisson et de crocodile.

Comme tous les Mosasaures, ses mâchoires possèdent une articulation à la moitié de leur longueur, ce qui lui permet de s'ouvrir sur le côté. Elle est pourvue de rangées de dents particulièrement pointues.

Mosasaurus

Squelette Mosasaurus. © dinosoria.com

Mosasaurus se nourrissait probablement de poissons, de calmars et de tortues mais aussi d'ammonites. On a en effet retrouvé des fossiles d'ammonites portant la marque de dents de Mosasaurus.

On peut comparer ce reptile marin à un lézard marin géant.

Classification: Sauropsida. Squamata. Lacertilia. Mosasauridae. Mosasaurinae. Mosasaurus

Espèces décrites:

M. copeanus . M. crassidens . M. hoffmanni . M. meirsii . M. princeps . M. beaugei . M. conodon

V.Battaglia (11.2003) M.à.J 07.2007

 

Références

Oceans of Kansas paleontology

Guide des dinosaures et des autres animaux préhsitoriques, Delachaux et Niestlé, 1994. Dictionnaire de la préhistoire, Encyclopedia universalis, Albin Michel, 1999. Dinosaures et autres animaux de la préhistoire, Könemann, 2000. Les Fossiles, Atlas, 1999. La grande encyclopédie des dinosaures, David Norman, Gallimard, 1985. Le livre de la vie, S.Jay Gould, Seuil, 1993