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Vallée de la mort. Désert du Mojave

Le désert Mohave (ou Mojave) s’étend dans le sud de la Californie, au sud-est de la sierra Nevada. Sa superficie est de 140 000 km².
Le désert du Sonora se trouve au sud du Mojave.

Dans le nord du désert Mohave se trouve la célèbre Vallée de la Mort (Death Valley).

Caractéristiques du désert du Mojave et Sonora

C’est un désert d’altitude situé pour la plus grande partie au-dessus de 2000 m. Les températures varient de 48 °C à -13 °C.

Desert du Mohave

Désert du Mohave. By Rennett Stowe

C’est un désert de type sableux et rocheux. Dans le Mohave, les précipitations moyennes annuelles sont de 50 à 125 mm. Sa superficie est de 140 000 km².

Desert du Mohave

Désert du Mohave. By Mollivan Jon

La végétation du Mohave ressemble à celle du Grand Bassin avec un ensemble d’arbustes résistants à la sécheresse.

Le Sonora, moins élevé, se trouve au sud du Mohave. Dans ce désert chaud, des pluies hivernales stimulent la croissance et la floraison de plantes annuelles aux couleurs vives. Les cactus y sont nombreux.

Desert du Sonora

Désert du Sonora. By contemplicity

Les précipitations moyennes annuelles dans le Sonora sont de 250 mm. Ce désert a une superficie de 275 000 km².

Desert du Sonora

Désert du Sonora. By shawdm

L’acticité volcanique du Pléistocène a créé un immense cratère dans le sud du Sonora (nord du Mexique).

La Vallée de la Mort

Au nord du Mohave, la Vallée de la Mort est une exception car elle est située à 86 m au-dessous du niveau de la mer.
Cette vallée est le point le plus bas des États-Unis et également l’un des endroits les plus arides de la planète.
On y a enregistré une température de 57 °C en 1913.

Vallée de la Mort

La Vallée de la Mort est l’un des endroits les plus arides de la planète. By szeke

Particulièrement aride, la Vallée de la Mort possède une végétation très limitée. Entouré de pics, ce bassin présente plusieurs failles très actives.
La région de Basin and Range est particulièrement volcanique.

Les étranges polygones de la Vallée de la Mort sont dus à l'évaporation des eaux souterraines et à la cristallisation du sel sous l'effet des fortes chaleurs.

La Vallée de la Mort possède une végétation très limitée

Vallée de la mort. By Fikret Onal

Le climat chaud et sec de cette vallée est dû à sa position abritée des pluies par la sierra Nevada.

La faune animale

La faune de la région inclut la tortue du désert. Pour les espèces de tortues qui vivent dans des déserts où nulle végétation n’offre de protection contre les rayons du soleil, la seule solution consiste à creuser le sol et à s’enfouir dans un terrier plus frais.

Tortue du désert

La Tortue du désert creuse le sol pour se protéger de la chaleur. © dinosoria.com

Comme les autres rongeurs des déserts, le rat-kangourou (Dipodomys agilis) se montre prévoyant en stockant des provisions au fond de son terrier.

Sautillant de buisson en buisson, il se saisit de graines qu’il met dans ses bajoues avec ses pattes avant pour les transporter.
Il mange parfois ses excréments afin d’en récupérer l’humidité et les vitamines.

rat-kangourou. Dipodomys agilis

Rat-kangourou (Dipodomys agilis). By mariozama

Le rat-kangourou fréquente les déserts du sud-ouest des États-Unis.

Il existe une autre espèce également appelée rat-kangourou mais il s'agit d'un marsupial qui vit en Australie. Le rat-kangourou à nez court (Aepyprymnus rufescens) est nocturne et fréquente les régions côtières.

Rat-kangourou

Rat-kangourou à nez court © Du Toit Richard

La chevêche des terriers ou chouette des terriers (Athene cunicularia) habite également les déserts nord-américains. Elle occupe un terrier toute l’année où elle pond ses œufs.

Chouette des terriers ou Chevêche des terriers

Chevêche des terriers. By almiyi

Ce terrier est souvent un abri existant que la chouette s’est contentée d’agrandir. Long de 3 m environ, le terrier s’enfonce à un mètre de profondeur.

Son seul vrai prédateur est le serpent. Crotalus scutulatus est très présent dans le Sud de la Californie mais également au Nevada, au Nouveau-Mexique ou en Arizona.

Crotalus scutulatus

Crotalus scutulatus. By TomSpinker

Ce crotale, venimeux, mesure entre 1 m et 1,40 m de long. Il est friand de rongeurs et de lézards.

La flore

Dans les déserts du Mohave et du Sonora, les plantes grasses emmagasinent des réserves d’eau. Ainsi, le Saguara, une espèce de cactus, peut stocker jusqu’à une tonne d’eau sous forme de gélatine dans les tissus spongieux de son tronc.

Dans les déserts de Basse-Californie, l’arbre-éléphant stocke ses réserves dans son tronc et peut ainsi conserver ses feuilles.

Détenteurs du record de hauteur absolu, parmi les cactus du monde, les immenses Pachycereus pringlei peuvent atteindre 15 m de haut et peser 10 tonnes. Le record de hauteur est de 19 m de haut.

Pachycereus pringlei est le plus haut cactus du monde

Pachycereus pringlei. By amantedar

Originaire du nord-ouest du Mexique, ce cactus a une longévité exceptionnelle de plus de 200 ans. Dans le désert du Sonora, les Indiens Seri consomment le fruit de ce cactus.

V.Battaglia (22.02.2006) M.à.J 06.2007

Références principales

Planète Terre .Edition Gallimard; Les animaux du désert. Editions Atlas.

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