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Macrauchenia

Les Litopternes

Au Tertiaire et au début du Quaternaire, l’Amérique du Sud était le paradis des méridiongulés. Ces étranges mammifères à sabots ressemblaient pour certains à des chevaux, pour d’autres à des chameaux.

Les litopternes, dont le nom signifie "à cheville simple" car l'articulation de la cheville est simplifiée, sont le second plus grand groupe d'ongulés sud-américains. Le plus connu est l'étrange Macrauchenia patachonica.

Portrait du Macrauchenia

Macrauchenia patachonica « Grand Lama » avait la taille d'un chameau. Avec ses 1, 55 m au garrot, la particularité du Macrauchenia est l’étrange position de ses narines. En effet, l’orifice osseux était situé entre les deux yeux.
Certains paléontologues lui attribuent une petite trompe mais cette hypothèse n’a pas encore été confirmée. Il est certain, en tout cas, que son os nasal est très réduit.

Pied de Macrauchenia patachonica découvert en Patagonie par Charles Darwin

Les fossiles de Macrauchenia ont été découverts en Argentine, en Bolivie, au Brésil, au Paraguay, en Uruguay et au Venezuela. La grande majorité des fossiles datent du Quaternaire.
Quelques fossiles, datés du Pliocène et du Miocène, ont été mis au jour en Argentine.

Les plus vieux fossiles datent d'environ 7 millions d'années. M. patagonica semble avoir disparu au Pléistocène supérieur, il y a environ 10 000 ans.

Espèces: M. boliviensis, M. formosa, M. intermedia, M. patagonica, M. ullomensis

Si extérieurement, Macrauchenia ressemble à un chameau, son squelette est très différent. Les vertèbres suggèrent qu’il devait avoir une petite bosse au-dessus du garrot.

Macrauchenia

Macrauchenia. "Sur la Terre des Monstres Disparus". © BBC 1996.2002

Cet ongulé mi-cheval, mi-chameau, vivait dans les plaines herbeuses. Son long cou lui permettait de voir de loin les éventuels prédateurs. Ses mâchoires étaient pourvues de 44 grosses prémolaires et molaires.

Classification: Animalia. Chordata. Mammalia. Litopterna. Macraucheniidae. Macrauchenia

D'autres Litopternes

Diadiaphorus ressemblait plus à un cheval. Il possédait de longues pattes et un pied ne reposant que sur un seul orteil. Toutefois ses dents n'étaient pas aussi spécialisées pour brouter.

Certains litopternes étaient des coureurs rapides. La plupart comme Macrauchenia et Theosodon couraient sur trois doigts. Mais, d'autres comme Diadiaphorus et Thoatherium développèrent des membres plus fins qui se terminaient par un seul doigt.

V.Battaglia (11.2003). M.à.J 05.2005

Références

Alan Turner. National Geographic Prehistoric Mammals 2004
The Marshall Illustrated Encyclopedia of Dinosaurs and Prehistoric Animals 1988
Le Livre de la Vie de S. J Gould. 1993
Macrauchenia sur Paleobiology Database

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