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Loutre de mer

Parfaitement adaptée au milieu marin, la loutre de mer (Enhydra lutris) est la seule loutre qui peut passer plusieurs mois en mer sans revenir sur la terre ferme.
A part l’homme, la loutre de mer est l’un des rares animaux à utiliser fréquemment des outils. Animal attachant, la loutre est un excellent baromètre pour connaître le degré de pollution de nos océans.

La loutre de mer : une renaissance

Il y a trois siècles, d’immenses colonies de loutres marines vivaient le long de la côte du Pacifique en Amérique. C’est la fourrure qui les protégeait qui causa leur perte. Au 18e siècle, des marchands de fourrure de Russie, d’Europe et d’Amérique du Nord découvrirent cette immense réserve de richesses.
Ils engagèrent les Amérindiens comme chasseurs puis leur fournirent des armes à feu.
Des millions de loutres marines furent ainsi massacrées.

Loutre de mer

La loutre de mer a failli disparaître. © dinosoria.com

Ce n’est qu’en 1911 qu’elles furent protégées. On pensait d’ailleurs que l’espèce avait disparu. Puis, au début du 20e siècle, un petit groupe fut aperçu en Alaska. Depuis, leur nombre augmente lentement et elles ont réussi à reconquérir 300 km de côtes.

Loutre de mer ou loutre marine ?

Les noms portent à confusion. La loutre de mer et la loutre marine sont deux espèces distinctes. La loutre marine (Lontra felina), également appelée « chat de mer » est en réalité une loutre d’eau douce qui ne vit que sur les côtes chiliennes. Elle ne s’aventure pas en mer comme sa cousine, la loutre de mer (Enhydra lutris).

La loutre et les outils

La loutre de mer fait preuve d’une rare dextérité. Elle se sert d’une pierre comme d’un marteau pour casser les coquillages. Elle se sert également de pierres plates comme d’enclumes. Elle s’installe alors sur le dos à la surface de l’eau, pose la pierre sur son ventre, puis abat avec force le coquillage contre le galet.

Loutre de mer

La loutre de mer est très habile de ses membres antérieures. © dinosoria.com

Une loutre énergique peut remonter jusqu’à 54 moules en 86 minutes, les frappant contre une pierre 2 237 fois au total !

L’espèce témoigne d’une tendance innée à briser des objets.

Caractéristiques de la loutre de mer

La loutre marine est dotée de doigts très courts munis de griffes rétractiles. Ses pattes antérieures sont pourvues de coussinets résistants afin d’attraper des proies épineuses comme l’oursin.

Cette espèce est celle dont la fourrure est la plus chaude. Le duvet interne (la bourre), qui isole le corps, est deux fois plus dense. Le manteau extérieur, composé de longs poils protecteurs (le jarre), est lubrifié par des sécrétions cutanées le rendant imperméable.

La loutre passe beaucoup de temps à nettoyer sa fourrure afin qu'’elle conserve son isolation.

Loutre de mer

La loutre de mer possède une fourrure isolante. © dinosoria.com

L’adaptation des loutres marines au milieu aquatique n’est pas seulement perceptible dans leurs pattes postérieures palmées.
Elles possèdent un rythme métabolique élevé c’est-à-dire qu’elles transforment plus rapidement leur nourriture en énergie.

Armées pour sillonner les eaux les plus froides, les loutres disposent d’un outil de navigation primordial : la queue.

Au cours de leur évolution, certaines particularités se sont développées :

  • Les yeux se sont déplacés sur le dessus de la tête
  • Les narines se sont situées en haut du museau

Loutre de mer

Les narines de la loutre de mer sont munies de valves qui se ferment sous l'eau. By Michael "Mike" L. Baird . Licence

Ces caractéristiques leur permettent d’observer et de respirer en même temps alors que le reste du corps est immergé. Les narines sont munies de valves qui se ferment automatiquement sous l’eau. On retrouve le même mécanisme pour les oreilles. Les yeux, eux, restent ouverts.

Comme on peut le voir, alors que ses ancêtres vivaient exclusivement sur la terre ferme, la loutre a parfaitement réussi son adaptation.

Vie sociale de la loutre de mer

Les loutres de mer se réunissent jusqu’à former des groupes de plusieurs centaines d’individus du même sexe.
Cependant, malgré les apparences, elles entretiennent assez peu de rapports entre elles.

On peut les observer sur les côtes, serrées les unes contre les autres, pour se protéger du froid et se reposer. La loutre de mer adore faire la planche et se repose souvent arrimée à des algues.

loutre de mer en plein sommeil

Une loutre de mer en plein sommeil. By Mike Baird . Licence

A la différence des autres loutres, la loutre de mer ne possède pas de glande anale à la base de la queue. Elle ne laisse donc pas de traces odorantes pour marquer son territoire.
Par contre, certains mâles dominants manifestent leur propriété en s’agitant vigoureusement dans l’eau. Il leur arrive aussi de se battre avec d’autres mâles.

Les mâles et les femelles ne cohabitent que pendant la reproduction. Leur langage est varié mais inconnu. Toutes les loutres possèdent un vaste répertoire sonore. Les cris vont du jappement au sifflement.

Famille de loutres de mer

Famille de loutres de mer. By Michael "Mike" L. Baird . Licence

On peut observer des loutres de mer dans les eaux du Pacifique Nord, des îles Kouriles au nord du Japon jusqu’au détroit du Prince William, au nord de l’Alaska.
Environ 2 000 loutres vivent près des côtes de Californie.

Reproduction de la loutre de mer

L’accouplement se fait dans l’eau. Pendant la saison des amours, les couples se laissent flotter à la surface de l’eau. Chaque femelle choisit son partenaire qui se donne un mal fou pour séduire sa belle.

Loutres de mer

L'accouplement des loutres de mer s'effectue dans l'eau. © dinosoria.com

Une fois les préliminaires réussis, le mâle se place sous la femelle et s’agrippe à elle avec ses pattes avant.
La manœuvre est très délicate et exige plusieurs tentatives. Pour se maintenir en place, il attrape le nez de la femelle entre ses dents.
Une fois l’accouplement terminé, le mâle reste souvent plusieurs semaines avec la femelle. Il lui arrive même de la tracter derrière lui pour être certain qu’aucun autre mâle ne viendra lui voler la paternité.

La femelle conserve un souvenir cuisant de cette étreinte : un nez mordu et douloureux.

Elle ne met au monde qu’un seul petit environ tous les deux ans. En principe la gestation est de 6 mois. Cependant, elle peut être différée jusqu’à un an. L’œuf fécondé reste alors dans l’utérus avant de se fixer contre sa paroi.
Le loutron est déjà couvert de fourrure. Aveugle et dépourvu de dents, il se nourrit en tétant le lait maternel très riche.

Femelle loutre de mer et son loutron

Femelle loutre de mer et son loutron. By Michael "Mike" L. Baird . Licence

Sa fourrure, remplie d’air, lui tient chaud et lui permet de flotter quand sa mère doit aller se nourrir. Le reste du temps, elle le promène sur son ventre pour le protéger édateurs.

C’est un moment difficile pour les bébés. En Californie, plus de la moitié d’entre eux meurent avant d’avoir été sevrés.
On ignore pourquoi le taux de mortalité est plus important en Californie qu’en Alaska.

Loutre de mer et son bébé

Le bébé loutre est appelé loutron. Sa mère le protège en le gardant sur son ventre. By Mike Baird . Licence

Le loutron est également une monnaie d’échange. On a observé des mâles dominants kidnapper le bébé en échange du produit de la pêche de sa mère.

La loutre : une pêcheuse émérite

La loutre de mer se nourrit de crustacés et de coquillages. Elle doit parfois plonger jusqu’à 100 m de profondeur pour trouver sa nourriture. Ses capacités respiratoires sont d’ailleurs plus développées que chez les autres espèces.
Elle peut rester 4 minutes en apnée.

Loutres de mer

La loutre de mer peut rester 4 mn en apnée. By Dave Bezaire & Susi Havens-Bezaire. Licence

Ses goûts alimentaires lui valent l’hostilité de son pire ennemi : l’homme. Ce dernier la considère comme une concurrente.
Il oublie que c’est la pêche intensive qui a appauvrit le milieu marin. De plus, dans sa cupidité, il a oublié, comme d’habitude, d’observer ce qui maintient l’équilibre du biotope.

En effet, la loutre est indispensable aux pêcheurs. Les lits de varech sont les jungles de l’océan. D’épaisses colonnes de varech s’élèvent à plus de 30 m du fond de la mer. De nombreuses formes de vie s’y abritent dont les jeunes poissons, tant convoités par l’homme, une fois adultes.

Loutre de mer qui mange

La loutre de mer adore les crustacés. © dinosoria.com

Le varech a un ennemi : l’oursin. Ce dernier peut abattre ces troncs comme une scie électrique. Si rien ne contrôle leur développement, les oursins peuvent se multiplier à l’infini. Dans ce cas, des forêts entières de varech partent à la dérive.

La loutre de mer chasse l’oursin et évite une prolifération trop importante.

D’ailleurs, l’homme aussi s’intéresse au varech. On en extrait une substance, l’algine, qui rentre dans la composition de nombreux produits : du rouge à lèvre aux comprimés de vitamine.
Notre intérêt rejoint celui des loutres car pour couper le varech, encore faut-il qu’il soit bien arrimé.

La loutre de mer : un baromètre de la pollution

Le danger qui guette le plus la loutre aujourd’hui est la pollution. En 1989, le naufrage du pétrolier l’Exxon Valdez en Alaska a tué près de 4 000 loutres.
En Californie, la moindre fuite de pétrole des puits marins pourrait provoquer l’extermination de toute la population.
Dans ces eaux « pétrolées », la fourrure des loutres est toute enduit de ce poison noir. Perdant leur isolation, les loutres meurent.
Des déplacements de population ont été tentés mais en vain.

Loutres de mer

Le pire ennemi des loutres de mer est à la pollution. By MorroBayChuck . Licence

Alors que nous avons à notre disposition des énergies « propres », nous continuons, par pure cupidité, à extraire le pétrole.
La loutre de mer continue donc à être victime de l’inconscience humaine. Sa survie ne dépendra que de l’équilibre entre ses besoins et les nôtres. Peut-être qu’un jour, l’homme comprendra enfin qu’il peut exploiter sa planète sans la piller.
Mais ne sera-t-il pas alors trop tard ?

Classification: Animalia. Chordata. Vertebrata. Mammalia. Carnivora. Mustelidae. Lutrinae. Enhydra

V.Battaglia (05.05.2005) . M.à.J 07.2007

Loutre (Présentation générale) . Loutre d'Europe. Loutre géante sud-américaine. Loutre du Canada

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