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Léopard de Mer

Le léopard de mer ou phoque-léopard (Hydrurga leptonyx) doit son nom à la belle fourrure tachetée qui orne son ventre ainsi qu’aux longues canines qu’il montre quand il ouvre la gueule.
Ce grand phoque à l’allure reptilienne n’a pas usurpé son nom car c’est un féroce prédateur d’animaux à sang chaud.

Portrait du léopard de mer

C’est un prédateur très efficace. Très répandu à la limite de la banquise sur le pourtour de l’Antarctique, c’est le seul mammifère marin, avec l’orque, à s’attaquer à d’autres phoques.
C’est le pire ennemi des manchots avec l’orque. Un seul léopard de mer peut avaler jusqu’à 20 manchots en une journée.

leopard de mer

Léopard de mer. By Tim Ellis

Très astucieux, il utilise deux techniques pour s’emparer des manchots.

Chasseur à l’affût, il se poste sous les sites de mise à l’eau des manchots, notamment lorsque les jeunes manchots quittent la colonie.

Il chasse sa proie sous l’eau puis remonte le manchot, le frappe sur la surface de l’eau pour lui briser les vertèbres. Puis, il le tient par le cou entre ses incisives, et tire sur la peau pour l’enlever. Il n’a plus qu’à l’avaler comme une orange pelée.

Hydrurga leptonyx

Hydrurga leptonyx. By Shalawesome

C’est ainsi qu’un léopard des mers dépèce un manchot en 15 minutes seulement.

Les jeunes manchots constituent alors l’essentiel de l’alimentation des phoques léopard, parfois réunis à 5 ou 6 pour profiter d’une nourriture facile et abondante.

Cependant, en temps ordinaire, ce phoque se contente de krill qui peut constituer la moitié de son menu.
Mais, si les bancs de crevettes se font rares, il affirme alors sa place de second prédateur en Antarctique et vient patrouiller près des côtes accueillant les colonies de manchots d’Adélie.

Léopard de mer

Le léopard de mer est un prédateur redoutable. By Dramafreezone

Outre les manchots et le krill, il dévore à peu près tout ce qu’il rencontre : poissons, céphalopodes, phoques ou des otaries à fourrure.
Parfois même, il s’intéresse aux cadavres de baleines.

Reproduction

Le léopard de mer vit seul et migre l’hiver sur les plages des îles de l’Antarctique. On sait peu de choses de sa biologie. Bien qu’il vive seul, on a observé des rassemblements comptant quelque 250 individus autour d’une carcasse appétissante.

Léopard de mer

Le léopard de mer est un solitaire. By Hamish M

La femelle est plus grande que le mâle : 3,80 m contre 3 m environ. Le poids varie de 200 à 500 kg environ.
La femelle ne met au monde qu’un seul petit, plus rarement deux, au bout de 11 mois de gestation. Le sevrage intervient deux mois plus tard.

Léopard de mer

Le léopard de mer vit en Antarctique. By Tim Ellis

On compte actuellement environ 500 000 léopards de mer. Ce phoque n’intéresse pas les chasseurs. D’ailleurs, il ne craint pas l’homme et l’attaque si nécessaire.
Son seul ennemi est l’orque, omniprésent dans ces régions froides.

Classification: Animalia. Chordata. Vertebrata. Mammalia. Carnivora. Phocidae. Hydrurga

V.Battaglia (01.01.2006)

Orque

Références

Mammifères marins. Proxima 2001 . Larousse des Animaux. Larousse 2006. Les phoques. Collection Marshall Cavendish 1994

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