Jaguar

Le nom « jaguar » vient du mot indien « yaguara », qui signifie « la bête sauvage qui tue sa proie d’un bond ». Puissant et secret, le jaguar (Panthera onca) est le seul félin du Nouveau Monde. Cet animal vit principalement en Amérique du Sud.
Le jaguar est un félidé qui appartient au groupe des grands félins du genre Panthera, comme le lion, le tigre ou la panthère.
Si le continent américain est très riche en petits félins du genre Felis comme le puma ou l’ocelot, par contre, le jaguar est le seul membre des grands félins qui habite ce continent.

 

 

Les ancêtres du jaguar

Autrefois, le territoire de son ancêtre ou cousin, selon les théories, Panthera augusta s’étendait sur l’actuel continent des Etats-Unis.
Les scientifiques penchent pour une origine asiatique de l’espèce, qui serait arrivée dans le Nouveau Monde par le détroit de Béring, à la fin de l’ère tertiaire.
Elle aurait ensuite colonisé l’Amérique latine après l’émergence de l’isthme de Panama.

Jaguar

Jaguar. © dinosoria.com

L’espèce géante Panthera augusta s’est éteinte environ 100 000 ans avant notre ère. Aujourd’hui, son descendant ou cousin le jaguar (Panthera onca) vit principalement dans les pays d’Amérique du Sud mais également en Amérique centrale et en Amérique du Nord.

Jeune jaguar

Le jaguar aime beaucoup l'eau. © dinosoria.com

Les populations se répartissent entre le Guatemala, le Honduras, le Venezuela, la Bolivie, le Brésil, la Guyane, l'Argentine et le nord du Mexique.

Les sous-espèces

Il existe plusieurs classifications des sous-espèces qui sont au nombre de 8 pour la plupart des auteurs. Cependant, selon une étude génétique effectuée en 2001, il n'y aurait que trois sous-espèces.

Les sous-espèces:

P. onca onca
P. onca peruviana
P. onca hernandesii
P. onca centralis
P. onca arizonensis
P. onca veraecrucis
P. onca goldmani
P. onca palustris ou P. onca paraguensis

Certains auteurs comptent P. onca paraguensis comme une neuvième sous-espèce.

Jaguar

Le nom « jaguar » vient du mot indien « yaguara ». © dinosoria.com

La classification avec trois sous-espèces:

P. onca onca inlue P. onca peruviana
P. onca hernandesii inclue P. onca centralis, P. onca arizonensis, P. onca veraecrucis et P. onca goldmani
P. onca palustris ou P. onca paraguensis

Le poids du jaguar est variable en fonction des sous-espèces. Le poids normal varie de 60 à 100 kg. Certains individus peuvent peser jusqu'à 150 kg. La femelle est plus petite que le mâle.

Le jaguar : un animal mythique

Les tribus indiennes du Rio Napo, dans l’Ouest de l’Amazonie, pensaient que le jaguar était la réincarnation d’un sorcier défunt.
Les Mayas adoraient le dieu jaguar, tout comme les Zapothèques.

Tikal. Temple du Jaguar

Temple du Jaguar à Tikal. By auntjojo . Licence

Les Olmèques vénéraient un dieu, né des amours mythiques d’une femme et d’un jaguar. Aujourd’hui encore, les chamans des Indiens Guajiros disent se transformer en jaguar pour communiquer avec le monde de l’au-delà.

L’insaisissable jaguar

Le jaguar vit en solitaire dans la forêt tropicale. Etudier un jaguar dans son environnement naturel est très difficile car il se méfie de l’homme qui l’a chassé pendant longtemps. Il est donc très rare d’apercevoir un jaguar en liberté.

Les informations récoltées l’ont été indirectement, soit par radio-pistage ou à partir de traces et de carcasses.
Paradoxalement, ce sont les chasseurs qui en traquant l’animal ont contribué à mieux connaître sa manière de vivre.

Jaguar

Jaguar à l'affût. © dinosoria.com

Les études menées ont apporté quelques éclaircissements. On sait que le jaguar vit de jour comme de nuit, au gré de ses appétits. Son régime alimentaire est très éclectique : tatous, cerfs, tortues, poissons, bétail.

Contrairement à la panthère, on n’a jamais vu un jaguar attaquer l’homme.

Chasseur et pêcheur

Le jaguar est un chasseur opportuniste. Il chasse en solitaire dans les forêts denses, près des cours d’eau, dans lesquels il lui arrive assez souvent de pêcher.

Il ne grimpe dans les arbres que pour se reposer ou déguster une petite proie. Sa puissance lui permet de s’attaquer à des proies trois à quatre fois plus grosses que lui.

Jaguar

Petite sieste pour ce jaguar. © dinosoria.com

Mais, l’attaque du bétail est épisodique. Dans son biotope forestier, il traque des proies isolées. C’est pourquoi, il mange tout ce qu’il rencontre, y compris des escargots. Autrefois, c'était le principal prédateur du capybara, le plus gros rongeur du monde, qui vit en Amérique du Sud.

Les scientifiques ont observé que les jaguars qui chassent en plaine sont plus grands et plus sélectifs. En plaine, les mammifères se déplacent en troupeaux. La chasse est moins aléatoire.

Techniques de chasse

Pour chasser, le jaguar dispose d’armes performantes : forte mâchoire, grosses canines acérées, griffes effilées.
La morsure du jaguar est réputée pour être la plus destructrice et presque toujours fatale.
Sa patience est légendaire et il est rapide comme l’éclair. Quand il traque une proie, il peut ramper au sol comme un serpent. L’objectif est de se rapprocher le plus possible car il ne peut se livrer à de longues courses.

Jaguar

Le jaguar est un chasseur opportuniste. Licence

Une fois à bonne distance, il charge en quelques bonds. Le félin immobilise la proie entre ses pattes puis lui inflige la blessure mortelle.
Il insère la tête, le cou ou la gorge dans ses mâchoires et brise la colonne vertébrale. Avec ses longues canines, il lui arrive de trouer le crâne près des oreilles. C’est d’ailleurs le seul grand félin à tuer ses proies en leur perçant le crâne.

Jeune jaguar

Jeune jaguar. © dinosoria.com

De par son poids, il est peu probable que le jaguar chasse dans les arbres. Cependant, en analysant les fèces, on a su qu’il mangeait des singes arboricoles. Par contre, on ne sait pas comment il les capture.
Bien que très agile, un jaguar ne peut rivaliser avec un singe-araignée dans les arbres.

Jaguar

La morsure du jaguar est très puissante. Licence

Le jaguar adore se baigner. Il en profite pour pêcher. Il attrape, d’un coup de patte, les poissons qui s’approchent. Il peut également s’immerger à faible profondeur. Il sait très bien nager et peut traverser des fleuves de plusieurs centaines de mètres.

Le jaguar est le seul félin à se nourrir régulièrement de caïmans et de tortues. Ces proies lui valent souvent des fractures de canines. Il tue les caïmans d’un seul coup de dents à la nuque puis entaille les flancs.

La vie sociale du jaguar

Les jaguars, mâles et femelles, opèrent sur de vastes territoires et se rencontrent rarement. La surface des territoires est très variable et peut atteindre 500 km² selon l’importance des proies.
Cette étendue leur permet d’opérer de fréquents changements de secteurs quand les proies se font plus rares.

Combat entre deux jaguars

Combat territorial entre deux jaguars. Licence

Les territoires des femelles se recoupent. Ceux des mâles se recoupent rarement, par contre, ils se superposent à ceux des femelles.
Les rencontres sont très rares entre mâles comme si ils s’évitaient. Si c’est le cas, un simulacre de combat se déroule mais il est très rare qu’un jaguar en blesse un autre.

La reproduction du jaguar

Ce n’est que dans les réserves que l’on a pu en apprendre un peu plus sur les amours du jaguar.
Il n’a pas de saison particulière pour se reproduire. La gestation dure environ 3 mois. La femelle ne se reproduit que tous les 2 ou 3 ans. Le reste du temps, elle s’occupe de l’éducation de ses petits qui est assez longue, deux ans environ.

Bébé jaguar

Bébé jaguar. © dinosoria.com

L’acte sexuel se déroule sur trois semaines. Le couple se livre à de véritables performances en totalisant jusqu’à 100 coïts par jour.

Jaguar melanique

Si l'un des parents est mélanique, ce caractère se transmet de génération en génération. Licence

Cette période terminée, le mâle retourne à sa vie solitaire.

La femelle installe sa tanière dans une grotte, le creux d’un arbre ou même un bâtiment abandonné.
Elle donne naissance à 2 ou 3 petits qui pèsent 800 grammes en moyenne et sont aveugles. Elle doit, les premières semaines, les protéger des mâles qui n’hésitent pas à éventrer les jeunes, considérés comme de futurs concurrents.

Jaguar

Seule la femelle s'occupe des petits. © dinosoria.com

Au bout de six semaines, les petits s’aventurent hors de la tanière. Ils vivent environ deux ans avec leur mère avant d’aller s’établir sur leur propre territoire.

En liberté, un jaguar vit environ 15 ans et jusqu’à 22 ans en captivité.

Le jaguar et l’Homme

A part l’anaconda, le seul prédateur du jaguar est l’homme. Il existe en Amérique latine des lois visant à protéger le jaguar. Cependant, en parallèle, la loi autorise l’abattage de jaguars ayant attaqué un cheptel.
Cette législation équivoque n’assure donc pas une réelle protection.

Jaguar

Le plus grand ennemi du jaguar est l'homme. © dinosoria.com

Cependant, la plus grande menace est surtout la destruction de l’habitat. Cependant, il existe des réserves et des parcs nationaux.
En Amérique Centrale, 4,3% de la surface totale de la région ont été transformés en zone protégée.

Si sa survie reste précaire, grâce aux réserves, le jaguar devrait pouvoir continuer à roder silencieusement dans les dernières forêts primaires.

Classification: Animalia. Vertebrata. Mammalia. Carnivora. Feliformia. Felidae. Panthera

V.Battaglia (11.2005) M.à.J (05.2007)

Symbolisme du jaguar . Puma . Ocelot

Références

Le Jaguar, collection Marshall Cavendish 1994
Seymore, K.L. (1989). "Panthera onca". Mammalian Species
Larousse des Animaux, éditions Larousse 2006

< Mammifères