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If

L'if (Taxus baccata) est un arbre ornemental très commun dans les parcs et les jardins publics. Cependant, cette plante est très toxique et son ingestion peut être mortelle. L'if à baies est également mortel pour les chevaux.
Nos ancêtres les Gaulois connaissaient bien les propriétés de cet arbuste et l'utilisaient pour empoisonner les pointes de flèches.
Les druides considéraient l'if comme un arbre sacré symbolisant l'immortalité. Au Moyen-Age, on utilisait le bois d'if pour confectionner les meilleurs arcs.

Description de l'if

Ce conifère possède un feuillage composé d'aiguilles vert sombre qui fait ressortir ses fruits rouges. À partir d'août, la graine mure est entourée d'un arille charnu rouge et de saveur sucrée. C'est la graine contenue à l'intérieur de cet arille qui est toxique.

If . Taxus baccata

If . Taxus baccata. By Coanri/Rita

Les haies d'if peuvent être taillées à 1,50 m ou 2 m de haut. Le feuillage, très dense, présente une grande compacité.

À l'état sauvage, l'if pousse dans les sous-bois dans des forêts fraîches. Il mesure de 10 à 15 m de haut.
Cet arbre est principalement présent en Europe et en Afrique du Nord. En France, on le trouve surtout en Bretagne, en Normandie et dans les Vosges.

Toxicité de l'if

Le feuillage est mortel pour l'homme, mais également pour le bétail ou les chevaux. L'if contient de nombreux alcaloïdes de la famille des taxanes, dont la taxine (ou taxol) qui est le composant le plus dangereux.

Si un enfant ingère les arilles intacts, les graines ne s'ouvrent pas dans le tube digestif et sont évacuées par les selles.
Par contre, s'il les mastique ou les écrase avant de les ingérer, les graines libèrent leur toxicité. Cependant, autant la graine intacte est sucrée, autant une fois écrasée, elle devient très amère.

If . Taxus baccata

Arille de l'If. By tdietmut

Ce sont les feuilles qui sont les plus toxiques. En cas d'ingestion, surviennent rapidement des difficultés respiratoires et cardio-vasculaires.

L'if et les chevaux

Les chevaux peuvent consommer des branches élaguées ou le feuillage si l'herbe est trop rare. 250 g de cette plante suffisent pour tuer un cheval. Il n'existe malheureusement aucun traitement. L'animal a des pertes d'équilibre puis des convulsions. La mort survient par arrêt cardiaque et troubles respiratoires.

L'if en médecine

Des recherches sont en cours pour utiliser les principes actifs de cet arbre afin de lutter contre le cancer.
À faible dose, il est prescrit pour soigner les rhumatismes et les affections urinaires.
Plante médicinale dangereuse, l'if ne peut être prescrit que par un médecin.

V.Battaglia (29.03.2012)

Quelques ouvrages sur les plantes toxiques et leur usage médicinal

Sauvages et toxiques : Plantes des bois, des prés et des jardins. Marie-Claude Paume. Edisud 2009
Guide des plantes toxiques et allergènes. Michel Botineau. Belin Litterature et Revues 2011
Sauvages et médicinales : Plantes remèdes pour nos petits maux. Marie-Claude Paume. Edisud 2007
Encyclopédie des plantes médicinales. Larousse. 2007
Poisons et venins dans la nature, Denis Richard. Delachaux et Niestlé 2008

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