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Ichthyosaurus

Ichthyosaurus est l'ichtyosaure le mieux connu. Ce reptile marin avait le même mode de vie que nos dauphins.

À Holzmaden, une commune de Baden-Württemberg (Allemagne), on a retrouvé de nombreux fossiles d’Ichthyosaurus dans la roche-mère minérale qui s’était formée dans l’eau mal aérée des mers de faible profondeur. On y retrouva des centaines de squelettes très bien conservés.

Grâce à cette découverte exceptionnelle, on sait qu'Ichthyosaurus « Lézard à corps de poisson » mettait au monde ses petits en pleine mer.

Caractéristiques d'Ichthyosaurus

Ce reptile marin, d'environ 2 m de long, avait une tête pointue avec de nombreuses dents acérées et un cou de petite taille.

Il a vécu du Jurassique inférieur au Crétacé inférieur. Les restes fossilisés ont été découverts en Europe, Groenland et Amérique du Nord.

La découverte faite en Allemagne donne un très bon aperçu de l'aspect de l'animal de son vivant. Une fine couche de carbone s'était déposée sur certains spécimens, soulignant parfaitement la forme du corps lorsque la peau recouvrait encore les os.

Ichthyosaurus

Ichthyosaurus acutirostris . © dinosoria.com

On peut y voir les traits caractéristiques d'Ichthyosaurus :

  • Une grande nageoire dorsale
  • Une queue en demi-lune avec la colonne vertébrale orientée vers le lobe inférieur
  • Des palettes natatoires comprenant 5 doigts, la paire avant étant plus longue que celle de l'arrière

Pour respirer, Ichthyosaurus devait sortir la tête hors de l’eau. C’est pourquoi ses narines étaient situées très haut à proximité des yeux.

Les os de l'oreille sont massifs et devaient transmettre la moindre vibration à l'oreille interne de telle sorte que toute proie potentielle pouvait être détectée.

Squelette Ichthyosaurus

Cependant, le sens principalement utilisé par Ichthyosaurus devait être la vue, ses yeux étant proéminents. Il devait certainement pouvoir évoluer à de grandes profondeurs.

Des restes de pigmentation ont également été préservés. Les analyses suggèrent que sa peau fine et lisse devait être rouge foncé. D'autres analyses révèlent que son dos était brunâtre ou vert sombre.

Cette découverte a également permis de retrouver les déjections (coprolithes) et le contenu de l'estomac. On a ainsi la confirmation que ce reptile marin se nourrissait principalement de poissons et occasionnellement de céphalopodes.

Reproduction d'Ichthyosaurus

L’un des fossiles retrouvés montre une femelle en train de mettre bas. On sait ainsi que les petits quittaient la filière pelvienne avec la queue en avant comme les baleines.

On a retrouvé les os de plusieurs jeunes à l'intérieur du corps de certaines femelles. Certains spécimens ont été conservés au moment de la naissance.

Ichthyosaurus s'était si bien adapté à la vie marine qu'il donnait naissance à des petits vivants en mer.

Classification : Sauropsida. Ichthyosauria. Ichthyosauridae
De la Beche & Conybeare, 1821

I. breviceps Owen, 1881
I. communis (espèce type)
I. conybeari Lydekker, 1888

V.Battaglia (10.2003) M.à.J 07.2007

Les Ichtyosaures

Références principales

Guide des dinosaures et des autres animaux préhistoriques, Delachaux et Niestlé, 1994
La grande encyclopédie des dinosaures, Gallimard, 1991
Dinosaures et autres animaux de la préhistoire, Könemann, 2000

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