Animaux < Fonds marins < Poissons < Hippocampe

Hippocampe

L’hippocampe est un poisson vraiment insolite. Il nage, mange et se reproduit de manière unique. Le mot hippocampe vient du grec et veut dire « cheval courbure ».
D'ailleurs, les Anglais lui ont donné le nom de sea horse "cheval de mer".
La posture de l'hippocampe est particulière car la tête fait un angle de 90° avec l'axe du corps. Il existe 50 espèces d'hippocampes (Genre Hippocampus).

Anatomie de l’hippocampe

Les hippocampes sont des poissons à nageoires rayonnées de la famille des Syngnathidae. La couronne qui orne la tête permet de distinguer chaque individu comme le font nos empreintes digitales.

Hippocampe

L'hippocampe est un poisson. By Tambako the Jaguar

L’hippocampe n’a pas d’écailles mais une peau tendue sur des plaques osseuses. Il se propulse dans l’eau à l’aide de sa nageoire dorsale, les nageoires pectorales lui servant à se diriger.
Son nez aspire les minuscules crustacés, larves et plancton dont il se nourrit. La bouche est constituée par un tube plus ou moins long selon les espèces.

Hippocampe à long nez

Hippocampe (hippocampus histrix) . By prilfish

Comme le caméléon, ses yeux bougent indépendamment l’un de l’autre ce qui lui permet de mieux détecter ses proies.

Habitat de l'hippocampe

On a comptabilisé 50 espèces d’hippocampes dans le monde. Leur taille varie beaucoup. On trouve l’hippocampe pygmée qui ne mesure que 20 mm à 2 cm de long mais à l’est du Pacifique certaines espèces mesurent jusqu’à 36 cm de long comme l’hippocampe géant du Pacifique (Hippocampus ingens).

Hippocampe pygmée

Hippocampe pygmée (Hippocampus bargibanti). By leafbug

Ils apprécient le long des côtes et les eaux peu profondes. Ils évoluent particulièrement dans les prairies sous-marines où ils peuvent s’accrocher à des racines de mangroves.

Hippocampe

L'hippocampe nage à faible profondeur. (Hippocampus reidi). By cliff1066™

Pour se fondre dans l’environnement, ils peuvent changer de couleur en quelques secondes mais également développer des vrilles semblables à celles des plantes.

Régime alimentaire

Les hippocampes sont microphages. Leur régime alimentaire est composé de proies minuscules, alevins de poisson ou petits crustacés.

Hippocampe

Hippocampe photographié près des côtes du Honduras. By Scubaben

L'approche d'une proie est lente, l'hippocampe avance tête baissée. Puis, le mouvement s'accélère et la tête se relève brusquement. Il projette alors en avant sa bouche grande ouverte. La proie est littéralement aspirée.

Reproduction de l'hippocampe

Les hippocampes sont monogames et chaque matin, le couple effectue une danse rituelle. La femelle rejoint le mâle dans son territoire et ils se saluent par une profusion de couleurs éclatantes.
Le couple se fixe par la queue à une herbe puis ils évoluent ensemble tout en tournant.

Hippocampe

Mimétisme des couleurs pour cet hippocampe. By lupinehorror

Après 3 jours de cours auprès de sa belle, on constate un changement de couleur qui annonce le début de l’acte de reproduction.
Le couple remonte alors tout doucement vers la surface ventre contre ventre. C’est à ce moment là que la femelle transmet ses œufs dans la poche du mâle, appelée marsupium. Elle peut ainsi en transmettre jusqu'à environ 200.

Couple d'hippocampes

Couple d'hippocampes. By Jeroen Kransen

Les œufs sont immédiatement fécondés. La poche incubatrice du mâle fonctionne comme l’utérus des mammifères : chaque embryon reçoit tous les soins possibles.
Les mâles produisent de la prolactine pour nourrir les petits.

Hippocampe

Peu de petits hippocampes arriveront à l'âge adulte. By Jenny Huang

Cette fécondation du mâle dure environ deux à trois semaines. Lorsque les petits sont prêts à naître, le mâle se contorsionne pour les expulser.
Cet effort peut durer des heures et même des jours. Les petits remontent ensuite à la surface pour respirer puis replongent.

Les mâles sont « enceintes » tout au long de la saison de reproduction.

Hippocampe

Chez les hippocampes, c'est le mâle qui féconde les oeufs. By Allerina & Glen MacLarty

Les nouveau-nés mesurent une dizaine de millimètres ; ils ont déjà la forme adulte, mais leur corps reste transparent.

À six ou huit mois ils auront atteint la maturité sexuelle.

Les hippocampes en danger

La population mondiale d'hippocampes est en baisse constante. Elle a diminué de 50% en cinq ans. La pêche industrielle en est la première responsable.En effet, les chalutiers capturent par erreur dans leurs filets des milliers d'hippocampes.

Hippocampe

L'hippocampe est en danger d'extinction. © Emme Interactive

La disparition des récifs coralliens et des mangroves constitue un autre facteur de leur extinction progressive.
Le commerce des hippocampes pour les aquariums privés et publics achève ce triste constat.

Hippocampe

Le principal prédateur de l'hippocampe est l'homme. By rakfb

De plus, en Asie, les médecins chinois, japonais et coréens les utilisent dans la préparation de nombreux médicaments.

Les principaux exportateurs sont la Thaïlande, le Viêt Nam et l'Inde. En tout, une cinquantaine de pays, parmi lesquels la France et les USA, participent à ce commerce.

Hippocampe

Hippocampe photographié au Brésil. By laszlo-photo

Depuis quelques années, une équipe canadienne a mis en place des fermes marines aux Philippines. L'objectif est d'aider les pêcheurs locaux à développer leur commerce mais sans mettre en danger la survie de l'espèce.
Un effort louable mais qui semble bien minime en comparaison de la baisse drastique de la population mondiale.

Classification: Animalia. Chordata. Actinopterygii. Gasterosteiformes ou Syngnathiformes selon les auteurs. Syngnathidae. Hippocampus

V.Battaglia (05.2004). M.à.J 11.2009

Dragon de mer

Références

L'hippocampe sur l'Institut Paul Ricard
Gilda Berger. Les Hippocampes. Scholastic 2009
Helmut Debelius, Rudie H. Kuiter. Atlas mondial des poissons marins. Les Editions Eugen Ulmer 2007

< Poissons