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Guanlong

Le nouveau fossile de dinosaure découvert en Chine, baptisé Guanlong wucaii qui signifie ‘’dragon couronné de la roche aux cinq couleurs’’, serait un très vieil ancêtre des Tyrannosaures.

Les paléontologues ont mis au jour dans la province de Xinjiang deux squelettes presque complets de Guanlong wucaii.

Son nom fait référence aux roches colorées dans lesquelles se trouvaient les os fossilisés mais surtout à la crête qui orne son front, étonnamment développée pour un théropode de cette famille.

Un spécimen datant du Jurassique supérieur, vieux de 160 millions d’années, est présenté dans la revue Nature.

Ce nouveau tyrannosaure mesurait environ 3 mètres de long. Les membres antérieurs de Guanlong wucaii sont courts comme ceux des tyrannosaures mais possèdent encore trois doigts griffus alors que les tyrannosauridésplus tardifs n’en ont plus que deux.

Ce dinosaure posséderait donc des caractéristiques morphologiques primitives mais possède également des caractéristiques communes avec les grands tyrannosaures du Crétacé.

Guanlong

Représentation du Guanlong wucaii. (Zhongda Zhang/IVPP)

C'est surtout la présence d'une crête étroite et en grande partie creuse sur la tête qui surprend, explique James Clark de l'université George Washington, co-auteur de l'étude. Si d'autres dinosaures possèdent des caractéristiques similaires, cet appendice est inhabituellement grand et élaboré pour un carnivore bipède.

Personne ne sait pour le moment à quoi servait cette crête.

Ken Carpenter, conservateur au musée de la nature et de la science de Denver, accepte la théorie selon laquelle la créature appartient à la famille des tyrannosaures, mais exprime des doutes sur l'estimation de son âge. Selon lui, l'animal pourrait être beaucoup plus jeune.

Avec d'autres découvertes, Guanlong wucaii permet de mieux comprendre les changements anatomiques qui ont conduit à l'apparition ultérieure de tyrannosaures plus spécialisés, estime de son côté Philip Currie, de l'université d'Alberta au Canada.

Classification: Saurischia Theropoda Tyrannosauria Tyrannosauroidea

V.Battaglia (10.02.2006)

Référence

A basal tyrannosauroid dinosaur from the Late Jurassic of China. Nature 439. 12.2005

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