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Éléphant de Mer

L’éléphant de mer est certainement le phoque le plus impressionnant. En effet, le mâle mesure jusqu’à 6 m pour un poids qui peut atteindre 3 tonnes. Il est trois fois plus lourd que la femelle.
On reconnaît facilement l’éléphant de mer à son appendice nasal proéminent.

L’éléphant de mer a été beaucoup chassé pendant tout le 19e siècle jusqu’au milieu du 20e siècle. Ses effectifs s’étaient énormément réduits au point qu’à partir de 1957, des mesures de protection ont dû être prises.

Il existe deux espèces d’éléphants de mer :

  • L’éléphant de mer du Sud (Mirounga leonina)
  • L’éléphant de mer du Nord (Mirounga angustirostris)

L’éléphant de mer du Nord

L’éléphant de mer du Nord est moins imposant que son cousin du Sud. En revanche, il possède une trompe beaucoup plus longue.
Elle peut mesurer jusqu’à 40 cm. Cette trompe sert de chambre de résonance c’est-à-dire qu’elle amplifie le rugissement de l’animal.

Elephant de mer

Mirounga angustirostris . © dinosoria.com

L’éléphant de mer arctique vient à terre deux fois par an pour muer et s’accoupler. Le reste du temps, il vit seul dans les eaux côtières.
Excellent nageur, il peut plonger jusqu’à 180 mètres pour capturer les petits requins, les lottes et les calmars dont il se régale.

Les grands requins, dont le grand requin blanc, sont ses principaux ennemis. L’orque est également un ennemi redoutable.

Elephant de mer

Une femelle en train de bailler. By Es0teric

Comme son cousin du Sud, les mâles se livrent à des combats acharnés pour la possession des femelles.

L’unique petit pèse entre 30 et 36 kg. Grâce au lait maternel très riche, il pèsera 100 kg à un mois.
Il n’atteindra sa taille adulte que vers 3 ou 4 ans.

Femelles éléphant de mer

Femelles éléphant de mer. By Mike Bourd

L'éléphant de mer arctique a bien failli disparaître. Il a survécu grâce à une colonie d'une centaine d'individus, isolée sur une plage de Californie, qui a donné naissance aux 60 000 animaux recensés de nos jours.

Les routes maritimes empruntées par les phocidés sont parfois longues de 6 000 km, record détenu par l’éléphant de mer septentrional qui rejoint le détroit de Béring au départ des côtes californiennes.
Le trajet dure 50 jours pendant lesquels les éléphants de mer alternent plongées et ventilation, se nourrissant et dormant à même les profondeurs.
On comprend mieux la puissance développée par leurs nageoires en examinant la palmure.

Palmure d'un éléphant de mer

Palmure d'un éléphant de mer. © dinosoria.com

L’éléphant de mer du Sud

Cet éléphant de mer est l’hôte des eaux côtières d’Amérique du Sud et des îles de l’Antarctique.

Maladroit sur terre, l’éléphant de mer austral est très habile dans l’eau et un excellent plongeur qui peut rester près de 30 minutes sous l’eau.

Mirounga leonina

Mirounga leonina. © dinosoria.com

Chaque mâle se constitue par la force un harem de 12 à 40 femelles. Les combats entre mâles sont particulièrement violents. Ils doivent sans cesse prouver leur force en combattant. C’est impressionnant de voir ces mastodontes se dresser les uns devant les autres, en déployant leur « trompe » qui leur sert de caisse de résonance.

Elephant de mer

By Alberto Arevalo

Ils poussent ainsi des rugissements qui s’entendent à plusieurs kilomètres. Leurs grosses canines mordent jusqu’au sang les éventuels prétendants au trône.

Combat entre deux éléphants de mer

Combat entre deux éléphants de mer mâles. © dinosoria.com

La femelle met bas un seul petit au bout de 7 mois de gestation. Comme chez tous les phoques, la reproduction est liée à la nidification différée. C’est-à-dire que les embryons n’évoluent que 2 à 5 mois plus tard.
Les femelles sont obligées de protéger leurs jeunes, car ils risquent à tout moment de mourir écrasés par les adultes qui se battent ou s’accouplent.

Les mâles surveillent leur territoire jalousement pendant 2 mois et ne s’alimentent pas, de peur de perdre leur harem.

Elephant de mer

By Alberto Arevalo

En dehors de la période de reproduction pendant laquelle ils se réunissent en vastes colonies, le reste du temps, ils le passent en mer.

Classification: Animalia. Chordata. Vertebrata. Mammalia. Carnivora. Phocidae. Mirounga

V.Battaglia (01.01.2006)

Phoque barbu . Phoque à capuchon

Références

Mammifères marins. Proxima 2001 . Larousse des Animaux. Larousse 2006. Les phoques. Collection Marshall Cavendish 1994

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