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Calcul du poids des dinosaures

D'après une étude menée sur la masse corporelle des dinosaures, il s'avère que le poids des plus gigantesques sauropodes et théropodes a très probablement été surévalué.
Une nouvelle méthode de calcul a été mise en place par une équipe de biologistes, publiée dans la revue Biology Letters de la Royal Society britannique du 6 juin 2012.

L'auteur principal de cette étude, Bill Sellers de l'Université de Manchester, a expliqué que l'utilisation des lasers permettait de calculer avec une plus grande précision le poids d'un animal.
En effet, grâce à cette technologie, la quantité de peau qui recouvrait les grands dinosaures est calculée avec une marge d'erreur beaucoup moins importante.

Cette méthode a tout d'abord été testée, afin d'en vérifier la fiabilité, sur 14 squelettes de grands mammifères actuels tels les bisons, les éléphants, les girafes, les rhinocéros ou les ours polaires.

Chaque partie du squelette avec sa peau a fait l'objet d'un calcul afin d'estimer la masse corporelle globale.
Les résultats ont donné des poids inférieurs de 20 % aux poids réels de ces animaux.

Pour estimer le poids des dinosaures, selon la même méthode, le résultat obtenu a été majoré de 20 %.

Les biologistes ont travaillé sur le célèbre squelette de Giraffatitan brancai (Brachiosaurus brancai) exposé à Berlin.
Ce gigantesque sauropode mesurait environ 25 m de long. Son poids a fait l'objet de plusieurs estimations, qui allaient de 40 à 80 tonnes.

Giraffatitan

Giraffatitan. Naturkunde Museum, Berlin . By chagaz

Mais, d'après cette nouvelle méthode, notre Giraffatitan ne pesait que 23 tonnes.

Le volume de peau et son épaisseur ont été largement surévalués ce qui explique l'énorme écart d'estimation du poids.

Bill Sellers a déclaré que cette méthode était la plus fiable pour estimer le poids d'un dinosaure à partir d'un squelette reconstitué. Il pense également que la masse corporelle de nombreux dinosaures ne correspond pas à la réalité.
Il a ajouté que l'écart n'est pas aussi important avec les petites espèces.

Connaître avec précision la masse corporelle des grands dinosaures est très importante. Les nouvelles estimations qui ne manqueront pas d'être effectuées pourront permettre aux paléontologues d'avoir une meilleure compréhension du mode de vie des dinosaures.
Le poids d'un animal a une incidence importante sur la physiologie, le comportement et l'interaction avec le biotope.

Enfin, comme l'ont souligné les chercheurs, cette perte de poids ne rendait pas les grands prédateurs moins terrifiants, ni leurs proies moins monstrueuses. Nos dinosaures étaient simplement plus gracieux et donc très certainement bien plus actifs et dynamiques, qu'on le pensait.

V. Battaglia (06.06.2012)

Giraffatitan . Brachiosaurus

Lien

Minimum convex hull mass estimations of complete mounted skeletons. W. I. Sellers, J. Hepworth-Bell, P. L. Falkingham, K. T. Bates, C. A. Brassey, V. M. Egerton, and P. L. Manning
Biol. Lett. rsbl20120263; published ahead of print June 6, 2012, doi:10.1098/rsbl.2012.0263 1744-957X

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