Dakosaurus

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Chasseur et charognard du Jurassique supérieur et du Crétacé inférieur, Dakosaurus était un reptile marin de la famille des Metriorhynchidae. Les Metriorhynchidés appartiennent à la sous-classe des Archosaures, qui comprend des ordres fossiles mais également les Crocodiliens, le seul groupe encore vivant.

Ces Crocodiliens étaient adaptés à la vie marine.

Plusieurs espèces de Dakosarus ont été décrites: Dakosaurus maximus, Dakosaurus lapparenti, Dakosaurus andiniensis et Dakosaurus carpenteri.

Les différents fossiles ont été découverts en Europe et en Amérique du Sud.

Comment ressusciter un monstre disparu ?

Dakosaurus andiniensis, surnommé Godzilla, a fait l’objet d’une description dans le magazine Science de novembre 2005 par la paléontologue argentine Zulma Gasparini et ses collègues.

La revue du National Geographic de janvier 2006 a consacré un dossier aux monstres marins de la préhistoire.
Grâce au talent d’un sculpteur et à la magie de l’informatique, Godzilla peut revivre sous nos yeux.

Pour réaliser ce reptile préhistorique, le sculpteur Gary Staab s’est inspiré du fossile découvert. Il a appliqué de l’argile sur une structure en fil de fer, a fait un moule en silicone, d’où il a tiré un modèle en résine qui a été numérisé.

Dakosaurus

Fossile du Dakosaurus andiniensis et reconstitution virtuelle de ce prédateur marin.
(Robert Clark, Museo de La Plata, Argentina/ DAMNFX/© 2005 National Geographic)

Des infographistes l’ont ensuite habillé d’une peau lisse ayant la texture de celle des baleines et la couleur du crocodile.
Ils ont fignolé les détails en ajoutant des cicatrices qui rappellent celles observées sur des requins.

Qui était Dakosaurus ?

Bien qu’il appartienne à la famille des crocodiles, le reptile fossilisé découvert en Argentine semble plus proche des dinosaures carnivores, comme le Tyrannosaure, au moins par son profil à la mâchoire puissante conçue pour déchiqueter ses proies.

Dakosaurus andiniensis était un véritable monstre marin bien que sa taille n'ait probablement pas dépassé les 6 mètres de long. Grâce à de nouveaux fossiles découverts en Patagonie, dans une formation géologique dite de la Vaca Muerta, les chercheurs ont pu reconstituer presque intégralement ce crocodyliforme qui vivait il y a environ 140 millions d’années.

Dakosaurus

DAMNFX © 2005 National Geographic

Son crâne est court et arrondi, contrairement aux autres crocodiles marins du Crétacé, qui se caractérisaient par des mâchoires longues et un museau aplati. Au lieu d’avoir de fines dents adaptées à la consommation de petits poissons et de mollusques, Dakosaurus andiniensis possédait quelques grosses dents bien tranchantes plantées sur une mâchoire puissante, sans doute pour attraper de grosses proies marines.

Ce très primitif crocodile vivait entièrement dans l’eau, ont précisé les paléontologues, et possédait des nageoires à la place des pattes.

Diego Pol, chercheur à l’université de l’Ohio, a étudié la lignée de ce prédateur d’après les caractéristiques de ses os. Il en a conclu qu’il appartenait bien à la famille des crocodiles, malgré de frappantes différences.

Beaucoup d’autres spécimens de crocodiles marins de la fin du Jurassique ou du Crétacé ont été répertoriés, mais tous ont la mâchoire allongée et les dents en aiguille. Les chercheurs s’interrogent sur les conditions qui ont pu permettre l’émergence d’un prédateur crocodyliforme aussi robuste dans les eaux du Pacifique.

Classification: Animalia. Chordata. Crocodylomorpha. Thalattosuchia. Metriorhynchidae. Dakosaurus

V.Battaglia (31.12.2005)

 

Dakosaurus sur le site du National Geographic