Home

Préhistoire < Reptiles préhistoriques < Crocodiles et dinosaures

Sahara : Quand les crocodiliens mangeaient les dinosaures

Paul Sereno et le professeur mcgillois Hans Larsson ont découvert trois nouvelles espèces de crocodiliens dans le Sahara :

  • Croco-sanglier (Kaprosuchus saharicus)
  • Croco-rat (Araripesuchus rattoides)
  • Croco-crêpe (Laganosuchus thaumastos)

C’est au même endroit que P. Sereno avait mis au jour le célèbre Sarcosuchus imperator.

Le détail de ces découvertes a fait l’objet d’un communiqué de l'Université McGill.

Extrait du communiqué de l'Université McGill sur la découverte de crocodiles préhistoriques dans le Sahara

Cinq crocodiliens anciens, l'un d'eux doté d'une dentition similaire aux défenses d'un sanglier et l'autre, d'un museau comparable au bec d'un canard, ont été découverts dans le Sahara.

Les fossiles des cinq crocodiliens, dont ceux de trois espèces nouvellement désignées, sont ce qui reste d'un étrange habitat sur la zone terrestre méridionale, connu sous le nom de Gondwana, il y a de cela quelque 100 millions d'années.

Sarcosuchus imperator

Sarcosuchus imperator est le premier et le plus gros des crocodiliens découverts dans le Sahara. © BBC

Ces espèces ouvrent une fenêtre sur un monde de crocodiliens complètement étranger à celui de ceux qui vivaient sur les continents septentrionaux », a déclaré le professeur Sereno.

De concert avec les membres de ses équipes, le chercheur a rapidement découvert les fossiles clés de cinq espèces autrefois inconnues ou peu comprises, dont la plupart se déplaçaient en position verticale, bras et jambes sous le corps comme un mammifère terrestre, plutôt qu'étendus de chaque côté, le ventre touchant le sol.

Nouvelles espèces de crocodiliens

Croco-sanglier (Kaprosuchus saharicus) : fossiles découverts au Niger. Carnivore se déplaçant en position verticale, mesurant un peu plus de 3 m de long, doté d'un museau blindé permettant de frapper et de trois rangées de crocs en forme de poignard pour trancher. Parent le plus proche découvert à Madagascar.

Croco-rat (Araripesuchus rattoides) : fossiles découverts au Maroc. Mangeur de larves et de plantes, se déplaçant en position verticale et d'une longueur de près d'un mètre. Paire de palettes à la mâchoire inférieure utilisées pour creuser et trouver de la nourriture. Parent le plus proche découvert en Amérique du Sud.

Crocodile prehistorique

Croco-crêpe (Laganosuchus thaumastos). © 2009 National Geographic

Croco-crêpe (Laganosuchus thaumastos) : fossiles découverts au Niger et au Maroc. Mangeur de galathées mesurant six mètres de longueur avec une tête plate de près d'un mètre en forme de crêpe. Dents pointues sur mâchoires fines. Pouvait apparemment demeurer immobile pendant des heures, mâchoires ouvertes, pour attendre une proie. Parent le plus proche en Égypte. L'article scientifique fait également état d'un proche parent découvert par l'équipe au Maroc, le Laganosuchus maghrebensis.

Nouveaux fossiles de crocodiliens

Croco-canard : Espèce déjà désignée sous le nom d'Anatosuchus minor; fossiles découverts au Niger. Mangeur de poissons, de batraciens et de larves se déplaçant en position verticale et mesurant près d'un mètre de longueur. Museau évasé et pendant avec nez à la Pinocchio. Zones sensorielles spéciales à l'extrémité du museau lui permettant de fouiller le sol sur la plage et en eau peu profonde pour découvrir des proies. Parent le plus proche à Madagascar.

Croco-chien : Nouveaux fossiles d'une espèce appelée Araripesuchus wegeneri; fossiles découverts au Niger comprenant cinq squelettes, un à côté de l'autre, sur un seul bloc rocheux. Mangeur de plantes et de larves se déplaçant en position verticale, d'une longueur de près d'un mètre avec nez mou, ressemblant à celui d'un chien pointant vers l'avant. Galopeur sans doute agile et excellent nageur. Parent le plus proche découvert en Argentine.

Chacun des crocodiliens avait apparemment une diète et des comportements différents. Il semble qu'ils s'étaient réparti l'écosystème, chaque espèce en tirant profit à sa manière.

En se basant sur l'interprétation des fossiles, les professeurs Sereno et Larsson émettent l'hypothèse que ces anciens crocodiliens étaient de petits galopeurs évoluant en position verticale. Ils suggèrent que le plus agile de leur nouvelle ménagerie de crocodiliens pouvait non seulement galoper sur la terre ferme, mais qu'il avait aussi développé une nageoire caudale lui offrant agilité et vitesse dans l'eau, deux moyens de locomotion considérés comme des marques de l'évolution au cours des 200 derniers millions d'années.

Consultez l'intégral du communiqué

V. Battaglia (21.11.2009)

Documentaire du National Geographic

« When Crocs Ate Dinosaurs » (Quand les crocodiliens mangeaient les dinosaures) sera diffusé le 21 novembre, à l'occasion de la deuxième Semaine annuelle de l'expédition du National Geographic.

Pour en savoir plus: 5 "Oddball" Crocs Discovered, Including Dinosaur-Eater sur le site du National Geographic

Galerie photos et liens

Photos et reconstitution des nouvelles espèces sur le site du  National Geographic

Des photos et une vidéo du documentaire sont visibles aux adresses suivantes :

http://channel.nationalgeographic.com/series/expedition-week/4280/Overview
http://www.darkroastedblend.com/2009/11/when-crocs-ate-dinosaurs.html

< Reptiles Préhistoriques