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Ciconia ciconia

Avec son long cou gracieux et ses grandes ailes blanches ourlées de noir, la cigogne est une créature de légende. Splendide oiseau au corps fuselé, la cigogne blanche (Ciconia ciconia) possède une anatomie propice à de longues migrations.
La cigogne blanche effectue chaque année deux grandes migrations et ces transhumances sont parmi les plus spectaculaires du monde des oiseaux.

La cigogne : un symbole de fertilité

Sous le nom d’Adebar, la cigogne est vénérée dans les pays du Maghreb. Elle fait également l’objet d’un culte en Chine où elle est censée vivre plus de 2 000 ans.

Les premières légendes européennes associées à la cigogne datent de 400 ans avant notre ère. A cette époque, les Grecs associent Pelargos (la cigogne) au thème de la famille nourricière : une loi obligeant les enfants à s’occuper de leurs parents porte alors le nom de Pelargonia.

La légende suivant laquelle la cigogne apporte les bébés dans les maisons apparaît en Basse Allemagne au milieu du 19e siècle.

Portrait de la cigogne blanche

Elle appartient à l’ordre des Ciconiiformes et à la famille des Ciconiidés. La cigogne blanche (Ciconia ciconia) est la plus connue de toutes les cigognes. Il existe deux populations :

  • La cigogne blanche occidentale (Ciconia ciconia ciconia) qui niche en Europe et migre en Afrique
  • La cigogne blanche orientale ou cigogne blanche asiatique du Turkestan (Ciconia ciconia asiatica) qui migre en Inde pour hiverner

Debout, une cigogne blanche mesure 1 m à 1,15 m. Ailes déployées, son envergure atteint 1,55 à 2,15 m. Le poids varie de 2,3 à 4,4 kg.

Cigogne blanche

Sous le nom d’Adebar, la cigogne blanche est vénérée dans les pays du Maghreb. By Tambako the Jaguar

Dans la nature, une cigogne blanche peut vivre 15 à 20 ans et jusqu'à 30 ans en captivité.

Il n'existe pas de grande différence entre le mâle et la femelle mais celle-ci est en général un peu plus petite.

Relativement lourde, elle doit courir quelques enjambées pour se donner de l’élan et s’envoler. La position élevée du nid évite cet effort. En vol, elle profite des courants d’air chaud pour prendre de l’altitude puis se laisse glisser en vol plané.

Envol d'une cigogne blanche

Envol d'une cigogne blanche. By Jose Sousa

Ses longues pattes servent de perchoir de repos. L’une repliée sous son ventre, l’autre bloquée à la verticale, la cigogne dort debout.

Tête renversée en arrière, la cigogne craquette en toute occasion. Elle est dépourvue de syrinx (partie inférieure du larynx) qui permet le chant.
Elle n’en est pas moins bruyante. Elle claquette, craquette ou glottore.

Cri de la cigogne blanche

Il y a quelques dizaines de siècles, quand l’Europe était couverte de forêts, la cigogne noire était plus répandue que la cigogne blanche. Cette dernière préfère les milieux ouverts.
Elle s’est répandue à la faveur des défrichements, d’abord à l’époque romaine.
Depuis les XVIe et XVIIe siècles, elle a été favorisée par le déboisement intensif.

Cigogne noire

Cigogne noire (Ciconia nigra). By Joachim S. Müller

En France, on la trouve en Alsace, Lorraine, Franche-Comté mais également en Normandie ou en Aquitaine et dans le Midi. Mais, elle reste peu fréquente en France avec environ 650 couples.

En Europe, c'est en Espagne que les cigognes blanches sont les plus nombreuses, environ 17 000 couples. Elle est également présente au Portugal.

Cigogne blanche

Cigognes blanches qui nichent sur une autoroute. By Emerging Birder

En Afrique, les cigognes blanches sont appréciées car elles s’abattent en nombre sur les nuées de criquets pèlerins et de sauterelles qui ravagent les cultures.

Les cigognes blanches chassent uniquement à la vue. La longueur et la forme pointue de leur bec leur permettent de l’utiliser comme un harpon. Les proies sont piquées et avalées d’un seul trait.

Couple de cigognes blanches

Un joli couple de cigognes blanches. By Le No

En Afrique, les cigognes savent profiter des feux de brousse pour chasser les proies terrestres affolées par l’incendie.

Des nids géants

Bâtisseuses construisant des nids énormes, les cigognes vivent en colonies au sommet des arbres ou juchées sur les toits des maisons.

La cigogne blanche, seule espèce de cigogne européenne avec la cigogne noire, fréquente les prairies humides et les zones marécageuses.
Son aire de nidification recouvre une bonne partie de l’Europe centrale et orientale, du Maghreb et de l’Asie Mineure.

Cigogne blanche qui niche sur un pilone electrique

Ces cigognes blanches ont choisi un pylône électrique pour nicher. By Max xx

Installées à proximité des zones d’habitation, les cigognes blanches n’hésitent pas à occuper les clochers des églises et les cheminées des maisons.

Edifié en 3 ou 4 jours par le mâle, le nid d’un couple de cigognes blanches mesure en moyenne 80 cm de diamètre et 40 cm de hauteur.
La base et les contours sont constitués de mottes de terre, de branches et de sarments de vignes.
Aménagé en cuvette, le fond est tapissé de brindilles, de mousse et de feuilles destinées à recueillir les œufs.

Une cigogne en train de construire son nid

Une cigogne en train de construire son nid. By Jvverde

Les cigognes blanches nichent toujours en couples isolés ou en petites colonies. Un même territoire rassemble 10 à 15 nids espacés et protégés par les mâles.

La plupart des cigognes reviennent dans les régions où elles sont nées. Elles réaménagent d’année en année leurs anciens nids.

Cigogne blanche qui niche sur le toit d'une maison

Ces cigognes ont installé leurs nids sur le toit d'une maison. By José Sorisa

Les nids peuvent alors atteindre des proportions considérables avec un diamètre de 2 m et un poids de près de 500 kg.
On a retrouvé en Alsace un nid qui pesait plus de 750 kg.

Les grandes migrations

Les cigognes blanches effectuent chaque année deux grandes migrations de près de 6 000 km de distance.
Elles quittent leurs sites de nidification européens dès la fin du mois d’août et atteignent leurs quartiers d’hiver en novembre.

Les cigognes implantées le plus à l’ouest de l’Europe passent par le détroit de Gibraltar pour rejoindre l’Afrique occidentale.
Les populations de l’est empruntent le détroit de Bosphore pour aller hiverner au Soudan, au Kenya ou en Afrique du Sud.

Cigognes blanches photographiées en Egypte

Cigognes blanches photographiées en Egypte. By Sergey Yeliseev

Avant chaque grande migration, les cigognes se réunissent ; en Afrique, on a pu observer des vols de
30 000 à 40 000 individus.
L’ensemble du trajet est effectué à une moyenne de 1 300 m d’altitude avec des pics jusqu’à 3 600 m !
A cette hauteur, les cigognes se laissent porter par les courants d’air et utilisent uniquement la technique du vol plané.

Dépendantes des courants chauds formés au-dessus des terres, les cigognes évitent les grandes traversées maritimes.
Elles avancent à une vitesse moyenne de 55 km/h. Elles voyagent uniquement de jour et se reposent la nuit.

Une cigogne blanche qui se laisse porter par les courants

La cigogne se laisse porter par les courants chauds. By giuss95

Une grande majorité de cigognes effectuent chaque année le même trajet migratoire avec une incroyable précision.
Il est possible que les oiseaux migrateurs s’orientent grâce au champ magnétique terrestre. Il est certain que la mémoire visuelle de la topographie des lieux aide les cigognes à retrouver le nid qu’elles ont quitté un an auparavant.

L’Espagne et le Portugal sont des pays étapes pour les cigognes qui migrent vers l’Afrique.

De son côté, la petite cigogne d’Abdim quitte le Soudan au début de la saison des pluies. Elle arrive en Zambie au mois de novembre où elle se joint aux cigognes blanches concentrées autour des nuées de criquets migrateurs.

Reproduction de la cigogne

Les cigognes forment des couples saisonniers, unis pendant toute la période de reproduction. Le climat détermine le succès de la reproduction. Des températures trop basses peuvent entraîner la mort des cigogneaux dont le duvet de naissance nécessite une température de 25°C.

La période de reproduction dure en tout six mois jusqu’au sevrage des jeunes. Elle se déroule entre mars et août.

Bébé cigogne. Duvet fragile pour ces cigogneaux

Duvet fragile pour ces cigogneaux. By A.J. Haverkamp

Les parades nuptiales sont spectaculaires. La tête rejetée en arrière, les mâles appellent les femelles matures (entre 2 et 3 ans) à les rejoindre au nid.

Ces appels précèdent les danses nuptiales. Les accouplements ne durent jamais plus de quelques secondes. En effet, juché sur le dos de sa partenaire, le mâle doit faire preuve d’une parfaite maîtrise de son équilibre !

La ponte s’effectue au rythme d’un œuf tous les deux jours. La majorité des couvées se composent de 4 œufs blancs. Ils sont couvés à tour de rôle par le couple pendant les 32 jours qui précèdent l’éclosion.

Les bébés cigognes sont dépendants de leurs parents

Les cigogneaux sont dépendants de leurs parents. By A.J. Haverkamp

Aveugles à la naissance, les jeunes sont entièrement dépendants de leurs parents. Quand les nouveau-nés sont trop faibles pour craqueter, ils sont éjectés du nid voire dévorés par les adultes.
Le fait de pouvoir craqueter dès les premiers jours est un signe de viabilité.

Les parents font d’incessants allers-retours pour les alimenter.

Les cigognes blanchent alimentent leurs bébés au nid

Les deux parents alimentent leurs petits au nid. By Jcoelho

Vers 7 semaines, la formation définitive du plumage permet aux cigogneaux de faire leur première tentative de vol.
Mais, le véritable envol s’effectue à 9 semaines. Cette prise d’autonomie coïncide avec le début des migrations vers les aires d’hivernage.

Bébés cigognes. Cigogneaux

A la naissance, les cigogneaux sont blancs. By jcoelho

Les parents laisseront alors au nid des jeunes capables de s’alimenter mais pas encore armés pour supporter le long voyage vers l’Afrique.

Le déclin de la cigogne et l’espoir de sa renaissance

Depuis les années 60, les cigognes sont en régression un peu partout dans le monde à l’exception de l’Afrique.

Le développement de l’agriculture et des zones de pêche, l’emploi de pesticides et la chasse sont les principaux dangers qui menacent les espèces.

La cigogne blanche est protégée

La cigogne blanche est sous haute protection. By Emerging Birder

On dénombrait en Allemagne, en 1934, près de 9 000 couples et plus que 4 800 en 1958.

En 1990, les décharges électriques dues aux lignes ont été jugées responsables de plus de 60% de la mortalité des cigognes blanches. Sous la pression des associations ornithologiques, les pylônes situés à proximité des sites de nidification ont été équipés de tubes en plastique pour empêcher les cigognes de s’y poser.

Grâce à la protection dont elle fait l'objet, la cigogne blanche est revenue nicher en Europe

Grâce à la protection dont elle fait l'objet, la cigogne blanche est revenue nicher en Europe. By Paulu

De plus, les migrations sont largement perturbées. La cause principale en est la désertification du Sahel qui rend la traversée du désert de plus en plus dangereuse faute d’eau et de proies.

En Alsace, de 177 couples en 1947, on est passé à moins de 10 en 1974. Cependant, l’Alsace s’est mobilisée. Certains scientifiques ont essayé avec succès de sédentariser des cigognes blanches.
Parallèlement, on a réintroduit de jeunes cigognes élevées en captivité dans les régions d’où elles avaient disparu.
L’expérience a été un grand succès puisqu' aujourd’hui il y a plus d’une centaine de couples qui nichent régulièrement en Alsace et près de 200 couples qui ont élu domicile en Suisse.

Classification : Animalia . Chordata . Aves. Ciconiiformes . Ciconiidae . Ciconia

V.Battaglia (11.02.2006)

 

Sites sur la cigogne blanche

White Stork sur Bird Life

Ciconia ciconia sur Animal Diversity Web