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Le squelette de Caudipteryx a été exhumé en Chine. Ce petit théropode, vieux de 125 millions d'années, est particulièrement bien conservé, avec notamment des traces de peau.
C'est par lui que le scandale est arrivé, car il possède de vraies plumes. Des plumes en tout point semblables à celles des oiseaux.

Caudipteryx doit son nom "Plume à la queue" à son aspect. En effet, ce dinosaure est pourvu de plumes en éventail à la queue, peut-être pour la parade nuptiale.

Parent d'Oviraptor, Caudipteryx était haut sur pattes et courait vite. Sa taille est estimée à 90 cm de long. Il mélange les caractéristiques de deux types d'animaux:

  • Les oiseaux: par son bec, ses plumes et sa queue courte
  • Les dinosaures théropodes par ses dents et ses os

L'espèce type est Caudipteryx zoui décrite en 1998 par Ji Qiang, Currie, Norell et Ji Shuan. Une autre espèce, Caudipteryx dongi, a été décrite en 2000 par Zhou et Wang. Elle se différencie de l'espèce type par une taille plus grande et un sternum plus petit.

Squelette de Caudipteryx

Squelette de Caudipteryx zoui. By Cryptonaut

La morphologie de Caudipteryx est étrange. Il possédait un bec muni de dents tranchantes sur le devant de la mâchoire supérieure.
Ses deux bras assez courts étaient munis de longues mains à trois doigts aux courtes griffes.
Le corps de Caudipteryx était recouvert de plusieurs sortes de plumes. D'une part, un duvet court assurait l'isolation, d'autre part, des plumes de 20 cm recouvraient ses bras et sa queue.

Caudipteryx était un dinosaure non avien qui vivait au Crétacé inférieur, peu de temps après l'apparition du premier oiseau connu.

Des petits gastrolithes ont été découverts dans son estomac. Ces pierres broyaient les fruits, les feuilles et les insectes.

Caudipteryx

Reconstitution de Caudipteryx. By Kordite

Caudipteryx était un membre du groupe des maniraptores dont les plus proches parents sont les oviraptoridés et les dromaeosauridés.

Plusieurs autres petits théropodes à plumes ont été découverts en Chine comme Protarchaeopteryx ou Sinosauropteryx. Ces petits bipèdes ont tous des membres antérieurs courts et griffus. Ne possédant même pas d'ébauches d'ailes, ils ne volaient certainement pas.

Sinosauropteryx est le premier dinosaure "à plumes" à avoir été décrit. Son corps était couvert d'un duvet constitué de courts filaments, l'ancêtre des vraies plumes.

Les paléontologues pensent que leur plumage duveteux leur permettait de conserver une chaleur interne stable.

V.Battaglia (01.2004). M.à.J 08.2008

Classification: Animalia. Chordata. Reptilia. Saurischia Theropoda Tetanurae Coelurosauria Maniraptora Caudipteridae

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