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Megacerops

Brontothères

Megacerops vivait en Amérique du Nord au cours de l'Éocène supérieur.

L'Éocène fut une époque faste pour les périssodactyles. Ils se diversifièrent en plusieurs familles, certaines d'entre elles survivant encore: chevaux, rhinocéros, tapirs.
D'autres se sont éteintes: brontothères, chalicothères, paléothères.

Les premiers brontothères étaient de petite taille puis ont évolué vers des formes de la taille d'un rhinocéros.

Famille des Brontotheriidae

C'est le paléontologue Marsh qui les baptisa Brontotherium "bête-tonnerre". Les brontothères sont également appelés titanothères.

Ce groupe de mammifères qui ressemblent à des rhinocéros est apparu à l'Éocène inférieur, il y a environ 50 millions d'années, en Amérique du Nord et en Asie orientale.

Ils n'ont existé que pendant 15 millions d'années environ mais se sont beaucoup diversifiés pendant cette période.

Brontotherium

Brontotherium (Megacerops). Smithsonian National Museum of Washington. © dinosoria

Les brontothères rappellent le rhinocéros avec leurs crânes ornés d'étranges cornes. Cependant, les excroissances découvertes n'étaient pas de la corne proprement dite, comme chez le rhinocéros. Elles ressemblaient davantage aux cornes des girafes, qui sont des structures osseuses recouvertes d'une peau épaisse.

Ces protubérances étaient plus grandes chez les mâles que chez les femelles.

La frontière Eocène/Oligocène en Europe a reçu le nom de "grande coupure" car elle correspond à la survenue d'extinctions. Les brontothères s'éteignirent à cette époque en Amérique du Nord.

Brontotherium

Illustration d'un Brontothère. London :Chapman & Hall,1910. Biodiversity Heritage Library

Au cours de l'Éocène, la taille des Brontothères a quadruplé. Parallèlement, les membres se sont épaissis et deux excroissances osseuses se sont développées sur le nez. Les derniers représentants comme Embolotherium et Megacerops (autrefois appelé Brontops) possédaient une incroyable morphologie crânienne.

Les Brontothères étaient très répandus et on les trouvait par troupeaux de 100 individus dans tout l'hémisphère nord.

Alors que le climat devenait plus sec, les forêts reculaient. Des animaux, plus légers, capables de brouter et de vivre sur des espaces découverts firent leur apparition. Les bronthotères s'éteignirent à l'Oligocène moyen, pour être remplacés par les rhinocéros.

Classification: Animalia. Chordata. Mammalia. Perissodactyla. Brontotheriidae

Megacerops

On a retrouvé un crâne de Megacerops coloradensis au Nebraska. Il mesure 73 cm de long. L'animal mesurait 2,30 au garrot. La protubérance prend la forme d'un Y. Son cerveau était particulièrement petit pour un animal de cette taille. Ses orbites, situées juste derrière les cornes, semblent plutôt mal placées.

Megacerops

Crâne de Megacerops long de 73 cm (Source Internet)

Espèces: M. coloradensis (espèce type) . M. aoer . M. curtus. M. hatcheri . M. kuwagatarhinus. M. osborni . M. platyceras

Synonymes: Titanotherium ramosum . Menodus peltoceras. Brontotherium. Brontops. Ateleodon. Oreinotherium

Classification: Animalia. Chordata. Mammalia. Perissodactyla. Brontotheriidae. Megacerops

Embolotherium

Embolotherium a vraiment un crâne étonnant. C'est l'un des derniers brontothères. Il vivait à la fin de l'Eocène. Une dizaine de crânes et des mâchoires ont été découvertes en Mongolie.

Embolotherium

Embolotherium andrewsi. By Ryan Somma

Il mesurait 2,50 m de haut au garrot.

Espèces valides: Embolotherium andrewsi et Embolotherium grangeri

Rhinocerotidae

C'est à cette famille qu'appartiennent les rhinocéros modernes. Ils ont prospéré en Amérique du Nord, en Asie, en Europe et en Afrique. Leur déclin commença au Pliocène. Ils disparurent d'Amérique du Nord au Miocène supérieur, il y a environ 5 millions d'années.

Sur environ 50 genres, seules 5 espèces subsistent aujourd'hui.

Elasmotherium était contemporain des mammouths et des hommes. Il possédait une immense corne frontale de 2 m de long. Sa taille est estimée à environ 5 m de long. Il vivait au Pléistocène.

Espèces: E. sibiricum (espèce type) . E. inexpectatum . E. pei . E. caucasicum

Elasmotherium

Menoceras a été retrouvé de la Chine au Pakistan. Il vivait durant l'Oligocène. Il possédait deux cornes nasales symétriques, contrairement aux rhinocéros actuels.

Menoceras

Classification: Animalia. Chordata. Mammalia. Perissodactyla. Ceratomorpha. Rhinocerotoidea. Rhinocerotidae

V.Battaglia (06.2004). M.à.J 01.2008

Références

The Marshall Illustrated Encyclopedia of Dinosaurs and Prehistoric Animals 1988
Le Livre de la Vie de S. J Gould. 1993
La Fabuleuse histoire de la Terre Selection du Reader's Digest
Paleobiology Database: Megacerops . Embolotherium

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