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Basilosaurus

Quand les dinosaures s'éteignirent, disparurent avec eux les reptiles marins. Pendant près de 25 millions d'années, les requins régnèrent sans partage. Puis apparurent de nouveaux monstres des profondeurs : les Baleines carnivores et avec elles le Basilosaurus.

Portrait de Basilosaurus

Basilosaurus cetoides était un mammifère marin de 18 à 25 m de long ce qui en fait le plus grand cétacé connu à ce jour. Basilosaurus était sans conteste le plus grand prédateur des mers de l'Eocène supérieur.

Les fossiles de Basilosaurus cetoides ont été retrouvés en Amérique du Nord (Alabama, Mississippi). Ces premières découvertes datent du 19e siècle.

Depuis, deux autres espèces ont été décrites:

  • B. isis ( (1990) mis au jour au Pakistan
  • B. drazindai (1997) mis au jour dans le Sahara oriental

Classification: Animalia. Chordata. Mammalia. Cetacea . Archaeoceti . Basilosauridae . Basilosaurinae

Sous les sables de Wadi Al-Hitan, une vallée du Sahara égyptien, dorment un grand nombre d’ancêtres fossilisés de baleines et d’autres animaux marins. C’est là qu' en avril 2005 des paléontologues américains et égyptiens ont mis au jour le fossile le plus complet de Basilosaurus isis, un cétacé vieux de 40 millions d’années aux allures de serpent de mer. Selon Philip Gingerich, de l’université du Michigan, qui dirige les fouilles, il s’agit du fossile le plus complet de cette espèce.

Le squelette mesure 18 mètres de long.

Basilosaurus

Squelette de Basilosaurus. By El Bichólogo Errante

Il y a 20 Millions d'années, ses ancêtres étaient de petits animaux à fourrure qui vivaient dans les arbres.

Basilosaurus a conservé de ses lointains ancêtres deux minuscules pattes arrière. Elles lui servaient pendant l'accouplement.

Ces restes de pattes n'existent plus chez nos baleines modernes. Comme nos baleines, le Basilosaurus devait certainement se traîner sur les bancs de sable pour arracher la peau supérieure et avec elle les parasites et coquillages qui s'y incrustent. Maintenir un corps lisse est primordial pour pouvoir chasser avec rapidité.

Fossile Basilosaurus

Fossile Basilosaurus de Wadi Al-Hitan . By Further to Fly

Basilosaurus avait un crâne d' un à deux mètres de long, ce qui est petit comparé à la taille de l'animal.

Les vertèbres du dos et de la queue de Basilosaurus sont allongées et non pas courtes comme chez la plupart des cétacés. Basilosaurus devait donc être plus souple que nos cétacés actuels.

Les mâchoires étaient garnies de dents antérieures incurvées et de dents postérieures triangulaires crénelées.

Basilosaurus

Crâne de Basilosaurus. By Brian Brarian

Les liens de parenté précis des Basilosauridae avec les baleines actuelles sont encore incertains. Les baleines à dents primitives comme les Eurhinodelphidae étaient peut-être plus proches des dauphins et des marsouins. En effet, elles avaient des dents coniques et un museau allongé.

A cette époque, des désastres naturels couvent. Dans l'Antarctique, pour la première fois en des centaines de millions d'années, la mer gèle aux pôles. Des courants océaniques froids remontent vers le nord.
Le moindre déséquilibre dans la population de poissons est une menace directe pour une baleine qui a besoin d'une grande quantité de nourriture par jour. Elle est au sommet de la chaîne alimentaire.

L'environnement de Basilosaurus

Nous sommes à la fin de l'Eocène, la planète vit encore sous un climat chaud mais moins humide qu'autrefois. Dans les savanes, le gigantisme est de rigueur. Ce changement de climat n'a pas convenu à tous. Les grands oiseaux carnivores ont décliné. De nouveaux mammifères prédateurs les remplacent.

Dans l'océan, une des proies du Basilosaurus est le Dorudon, un petit cétacé.

Dorudon atrox

Dorudon atrox. By Ryan Somma

Andrewsarchus sème la terreur dans les plaines. Cet énorme carnassier a la taille d'un cheval et pèse près d'une tonne. Il a aux pieds de petits sabots et non des griffes. Ses plus proches parents modernes sont les ongulés comme le mouton. Ses mâchoires d'un mètre peuvent tout broyer. Cet animal est le dernier d'une lignée mourante qui ne s'adaptera pas aux changements climatiques de l'Eocène.

Andrewsarchus

Crâne Andrewsarchus mongoliensis. By Ryan Somma

De nombreuses régions habituées à des pluies soutenues souffrent d'une sécheresse prolongée. Notamment, les Brontothères, lointains parents des chevaux et des rhinocéros. Ils sont deux fois plus gros que nos rhinocéros avec des cerveaux de 2/3 plus petits. Les fossiles retrouvés prouvent qu'ils vivaient en troupeau d'une centaine d'individus. Les excroissances ne sont pas des cornes mais des os assez fragiles.

L'extinction

Le chaos climatique marquera la fin de l'Eocène et provoquera la plus grande extinction du monde animal depuis la disparition des dinosaures.
La glaciation progressive de l'Antarctique débouchera sur l'extinction de 20 % des espèces dont le Basilosaurus.

V. Battaglia (05. 2003). M.à.J 04.2008

Vidéo Basilosaurus (reconstitution BBC)

Références

The Paleobiology Database
Le livre de la vie. Stephen Jay Gould. Editions Seuil 1993
Dinosaures et autres animaux de la préhistoire. Editions Könemann 1999

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