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Ardipithecus ramidus

Les fossiles d’Ardipithecus ramidus, découverts en 1992, se sont révélés comme ceux d’un hominidé très primitif. À tel point que de nombreux scientifiques se sont demandé s’il s’agissait bien d’un hominidé.
Ardipithecus ramidus vivait il y a 4,4 millions d'années, au Pliocène inférieur.

Morphologie

Les premières découvertes ont été faites en Éthiopie, près d’Aramis, pas très loin de Hadar où l’on a retrouvé de nombreux fossiles d’Australopithecus afarensis.

Les restes fragmentaires sont constitués de 17 fragments : humérus droit, os du bras gauche, des fragments de dents, un morceau de la mâchoire inférieure et des fragments de deux crânes.

'Ardipithecus ramidus

Squelettes incomplets d'Ardipithecus ramidus

Leurs principales caractéristiques sont les suivantes :

  • Denture ressemblant beaucoup à celle des grands singes
  • Canine plus forte que chez Australopithecus afarensis
  • Les molaires ressemblent à celles d’Australopithecus afarensis sans être aussi élargies
  • Toutes ces dents possèdent un émail mince (comme celles des grands singes), alors que jusqu'ici tous les hominidés reconnus comme tels ont un émail dentaire épais
  • Le squelette du bras et de l'avant-bras mélange des caractères de grands singes et d'hominidés
  • Le trou occipital est avancé et bas

Ardipithecus ramidus : hominidé ou singe ?

Les différences entre Ardipithecus ramidus et les espèces du genre Australopithecus étaient suffisamment importantes pour qu’un nouveau genre ait été créé.

Au moment de sa découverte, Toumaï ou Orrorin n’avaient pas encore été trouvés. Cela faisait d’Ardipithecus ramidus le plus vieil ancêtre de notre lignée.

Dent d'Ardipithecus ramidus

Dent d'Ardipithecus ramidus

La découverte d’Ardipithecus fait toujours l’objet de vifs débats. En effet, un squelette presque complet a été découvert en 1994, mais depuis aucune description n’a été révélée.

Plusieurs questions restent donc posées :

Ardipithecus est-il vraiment un hominidé qui possède des caractères communs avec les grands singes ?
En effet, Ardipithecus ramidus possède de nombreux traits intermédiaires entre les singes actuels et Australopithecus afarensis, en particulier sa denture.

Est-il plutôt un grand singe qui aurait développé quelques caractères plus humains ?

Doit-on le considérer comme le premier ancêtre connu de la lignée des grands singes africains ?

V.Battaglia (06.2004)

Ardipithecus kadabba

Références

Berceaux de l'humanité : Des origines à l'Âge de bronze.Pascal Picq Sous la direction d'Yves Coppens. Larousse. 2003
Tim D. White, Gen Suwa et Berhane Asfaw, « Ardipithecus ramidus, a new species of early hominid from Aramis, Ethiopia », Nature (1995).

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