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Ankylosaures

Les fossiles d’Ankylosaures « reptiles fusionnés ou soudés » proviennent des terrains du Jurassique et du Crétacé du monde entier.
Leur nom se rapporte au fait que les os contenus dans leur peau ont tendance à se souder entre eux pour former de grands éléments de carapaces, comme les pièces d’une armure.
En fait, cette cuirasse était tellement développée que de grandes plaques osseuses étaient même soudées à la tête.
Les Ankylosaures sont des dinosaures ornithischiens quadrupèdes. L'ordre des Ankylosauria est découpé en deux familles :

  • Les Ankylosauridés (Ankylosauridae)
  • Les Nodosauridés (Nodosauridae)

Les Ankylosauridés

Les Ankylosauridés « Lézards soudés » étaient des dinosaures cuirassés de 3 à 10 m de long. Leur principale défense était la robustesse des os du crâne ainsi que les rangées de plaques osseuses.

Cette famille est apparue au Jurassique et a prospéré tout au long du Crétacé en Asie, en Amérique du Nord et en Europe.

Les Ankylosauridés se distinguent des Nodosauridés par plusieurs caractères :

  • Les angles postérieurs de leur crâne portent de grandes cornes triangulaires
  • Leurs faces latérales sont complètement recouvertes d’os
  • Leur queue se termine par une lourde massue osseuse

La queue des Ankylosauridés

A l’extrémité de la queue, quatre plaques renflées étaient fusionnées entre elles et soudées aux dernières vertèbres caudales.

Queue d'Ankylosaurus

Queue d'un Ankylosaurus. © The Thruth about killer dinosaurs. BBC

Des tendons allongés, en forme de cordage, passaient par-dessus ces os, raidissant et renforçant l’extrémité de la queue.
Par contre, la base de la queue était souple et pouvait asséner des coups puissants de droite à gauche.

Le crâne des Ankylosauridés

Leur crâne était presque aussi large que long. Ils étaient recouverts d’une cuirasse osseuse et portaient de grandes cornes dans les angles postérieurs.
Le crâne d’Euoplocephalus montre qu’il possédait des paupières osseuses.

Euoplocephalus

Dessin crâne d'Euoplocephalus

Les crânes fossiles donnent une impression de compacité et de solidité. En comparant les crânes de jeunes par rapport à ceux d’adultes, on sait que les os n’étaient pas fusionnés chez les jeunes.

Les conduits nasaux

Les conduits nasaux des Ankylosauridés suivent un trajet en forme de S à l’intérieur du crâne. De part et d’autre de ces voies principales, il existe des cavités et des conduits supplémentaires : les sinus.

Teresa Maryanska pense qu’ils servaient à filtrer, à réchauffer et à humidifier l’air. Elle a découvert dans les crânes de Pinacosaurus « reptile planche » et de Saichania, provenant de Mongolie, de fins os courbes à l’intérieur des conduits nasaux.
Les os sont très semblables aux os turbinaux que l’on trouve dans le nez des mammifères.

Exemples d'Ankylosauridés

Talarurus plicatospineus: Il mesurait 4 à 5 m de long. Il vivait en Mongolie il y a 90 millions d'années. Talarurus "à la queue en panier" doit son nom aux nombreuses baguettes osseuses qui s'entrecroisaient dans la queue des Ankylosauridés, comme dans un panier en osier.

Talarurus

Squelette de Talarurus. © dinosoria.com

Le squelette bien conservé ci-dessous montre la posture plutôt accroupie et sa large cage thoracique. Sa tête était puissamment cuirassée. Il n'y aucune trace d'épines sur le dos, ni sur la queue; par contre, le corps est recouvert de nodules osseux.

Tarchia gigantea: Ce dinosaure provient de Mongolie. Il est connu grâce à 7 spécimens comprenant des crânes complets ou partiels.

Tarchia

Reconstitution de Tarchia attaqué par un Velociraptor. By Corwinok

Son nom "cerveau" lui a été donné car il possède une cavité cérébrale plus grande que celle des autres Ankylosauridés. Sa taille est estimée à 8 m de long. Il vivait au Crétacé supérieur.

Saichania chulsanensis : Il vivait au Crétacé supérieur et a été découvert en Mongolie. Sa taille est estimée à 6,6 m de long. Sa tête massive était dotée de grands nodules osseux.

De nombreuses épines triangulaires recouvraient le dos et le cou. Trois spécimens ont été mis au jour dont deux squelettes complets.

Les Nodosauridés

La première découverte d'un Nodosauridé fut celle de Hylaeosaurus armatus trouvé en 1833 en Angleterre puis en France.

Il vivait au Crétacé inférieur. Sa taille est estimée en 3 et 5 m.
Notre connaissance de ce dinosaure se réduit à un seul squelette, incomplet, quelques os isolés et des plaques de son armure.

Il est le troisième dinosaure à qui l’on a attribué un nom scientifique, après Megalosaurus et Iguanodon.

Les Nodosauridés n’ont pas de massue osseuse au bout de la queue et leur crâne est moins cuirassé.

Leur dos et leur queue sont couverts de nombreuses plaques de formes et de tailles différentes. Certaines sont plates, ovales ou rondes.
D’autres, hérissées comme de grandes épines, constituaient probablement une bonne arme défensive contre les prédateurs.

Peau de Sauropelta

Cuirasse fossilisée de Sauropelta. © dinosoria.com

Les Nodosauridés sont apparus au Jurassique moyen et ont perduré jusqu’à la fin du Crétacé.

Le plus connu est Nodosaurus textilis décrit en 1921. Le squelette, bien qu'incomplet, nous donne une assez bonne idée de ce à quoi devaient ressembler la plupart des Nodosauridés.
Le squelette mesure 5,50 m de long. L’ensemble de sa face dorsale est recouvert de plaques osseuses, formant une épaisse et solide carapace.

Nodosaurus textilis vivait au Crétacé inférieur en Amérique du Nord.

Panoplosaurus

Panoplosaurus. © dinosoria.com

On a également découvert le crâne complet de Panoplosaurus mirus « reptile entièrement cuirassé ». Contrairement à celui des Ankylosauridés, le crâne est assez étroit avec un museau plus pointu. Il ne comporte pas d’expansions osseuses en forme de corne dans les angles postérieurs. Sa taille est estimée à 7 m de long. Il vivait au Crétacé supérieur en Amérique du Nord.

Parmi les Nodosauridés, on peut également citer Minmi, Edmontonia ou Pawpawsaurus.

V.Battaglia (11.2003)

Ankylosaurus . Nodosaurus

Classification : Animalia. Chordata. Reptilia. Ornithischia Thyreophora Eurypoda Ankylosauria

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